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475e anniversaire de l'ordonnance de Villers-Cotterêts: le français... et la Nouvelle-France?

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Il y a 475 ans, en août 1539, le roi François 1er édictait l'Ordonnance de Villers-Cotterêts qui faisait du français la langue officielle de France, remplaçant le latin. Parallèlement, il lançait des voyages d'exploration et la Nouvelle-France prenait forme en Amérique.

L'Ordonnance de Villers-Cotterêts

Cette ordonnance publiée en août 1539 marque les ambitions du Roi François 1er. Ce bâtisseur centralise les pouvoirs de diverses manières : en réduisant ceux des villes et de l'Église, en faisant du français la langue de l'administration et la justice, en rendant obligatoire la tenue des registres de baptême, etc. Cette ordonnance marque les débuts de l'état civil.

Ambitieux, François 1er l'est aussi parce qu'il oeuvre à étendre la France vers le Nouveau Monde. Une colonie fut implantée au début des années 1540, mais glissa dans l'oubli. La découverte du site de cette colonie en 2005, à Cap-Rouge, près de Québec, et les fouilles archéologiques et recherches historiques qui ont suivi contribuent à jeter un éclairage nouveau sur les débuts de la Nouvelle-France. On peut maintenant mieux répondre à la question : « que s'est-il passé entre les voyages d'exploration-découverte de Cartier (1534) et la fondation de Québec en 1608 ? »

La Nouvelle-France apparaît sur les cartes

Le Pape Alexandre VI, par le Traité de Torsedillas en 1494, avait conféré à l'Espagne et au Portugal le monopole du partage de toutes les découvertes territoriales qui se feraient dans les Amériques suite aux explorations de Colomb (1492).

François 1er a entrepris de contester ce partage du Nouveau Monde. Dans un premier temps, il a envoyé Verrazzano en 1524 explorer la côte est de l'Amérique du Nord, de la Floride au Cap-Breton. On voit apparaître le nom de Nouvelle-France sur les cartes de l'Amérique telle une prise de possession (Nova Gallia).

François 1er poursuit ses visées de nouveaux territoires. Des démarches sont menées auprès du Pape. En 1533, l'évêque de St-Malo, cousin de Cartier, obtint du Pape Clément VII une déclaration excluant du partage de Tordesillas « les terres non encore découvertes » par l'Espagne et le Portugal.

La France fait sa place en Amérique : découverte et première colonie

Cette déclaration papale ouvre la voie aux deux voyages d'exploration-découverte de Jacques Cartier dans le golfe et le fleuve St-Laurent, 1534 et 1535-36. Sur les cartes d'Amérique, les appellations Nova Francia, puis Nouvelle-France, succède à Nova Gallia. Les voyages de Cartier ayant été fructueux, le projet d'implanter une colonie est envisagé, mais retardé par une guerre entre la France et l'Espagne. Néanmoins un devis prévoyant les approvisionnements pour l'établissement d'une colonie de 276 personnes est rédigé en 1538. Le site de l'implantation est décidé en 1539, un peu en amont de Québec. Celle-ci est programmée pour 1540.

À l'automne 1540, on planifie que deux flottes distinctes partiront. Roberval, un militaire de renom, de surcroît ingénieur des fortifications et des mines est nommé à la tête de l'expédition. Il s'occupera de gestion et de défense. Cartier pourra se concentrer sur l'exploration.

Tout en visant à faire sa place en Amérique, la France cherche à savoir si le St-Laurent, déjà exploré en partie par Cartier, mène à l'Asie. De plus, on veut vérifier s'il y a des métaux précieux en abondance comme le Mexique (1520) et le Pérou (1532) l'ont révélé aux Espagnols.

La colonie s'établit à Cap-Rouge en 1541. Cartier la nomme Charlesbourg Royal. Roberval la rebaptise France-Roy l'année suivante. Puis en Europe, en 1543, l'Angleterre s'allie à l'Espagne et les deux entrent en guerre contre la France.

Le Roi ordonne à l'éminent militaire qu'est Roberval de rentrer en France avec tous ses soldats et habitants de la colonie. Ce qu'il fera en septembre 1543. Roberval espérait revenir dans sa colonie d'Amérique, mais François 1er décède en 1547 et son successeur Henri II s'intéressera plutôt au Brésil. Le départ de 1543 se révélera un abandon définitif de la colonie de Cap-Rouge.

La colonie de 1541-43: une réussite

Cette mission coloniale fut une réussite scientifique, politique et économique (Allaire, 2013). Dorénavant, les Français savent qu'ils peuvent vivre ici, mais que les pierres et métaux précieux n'y sont pas faciles d'accès. On a aussi appris que le grand fleuve ne menait pas à l'Asie.

Néanmoins, par cette implantation de grande ampleur, la France devient la 3e puissance à s'inscrire dans le domaine colonial des Amériques aux côtés de l'Espagne et du Portugal (réussite politique). La France y a gagné un droit d'accès à une vaste région d'Amérique. Entre Cartier, 1534-36 et l'établissement de Champlain (1608), pendant des décennies, les marins et commerçants français auront accès à un vaste territoire. Dès le milieu du XVIe siècle en provenance d'une quarantaine de ports français, quelques centaines de navires comptant quelques milliers de marins viendront chaque été sur les côtes du golfe et du fleuve. Sur les plages, nombre d'entre eux installent des établissements saisonniers (sécher la morue, fondre la graisse de baleine). Certains font le troc des fourrures avec les Amérindiens.

La période entre 1543 à 1608 paraissait comme une période vide, un délai. On sait aujourd'hui que ce fut une période fort active d'échanges où les ressources (poissons, baleines, fourrures) étaient prélevées sans que la France ait à défrayer les coûts d'un établissement permanent : sage décision économique.

Alors qu'en 1540 les Français avaient une attitude de conquistador, ces quelques décennies de contact interculturel auront permis une certaine connaissance de l'autre. Si bien qu'en 1603, au cours d'une cérémonie diplomatique à Tadoussac où Samuel Champlain était présent, les Amérindiens ont consenti à ce que les Français viennent peupler leurs terres et combattre à leurs côtés leurs ennemis iroquois.

Ce délai dans l'implantation permanente s'est donc avéré une sage décision culturelle. La Nouvelle-France avec Champlain prit la forme d'une alliance franco-amérindienne, alors que les colonisateurs espagnols et britanniques ont adopté des attitudes visant plutôt à l'éradication du monde amérindien.

La redécouverte de cette colonie de 1541 contribue à montrer que la Nouvelle-France existait bien avant la fondation de Québec.

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