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Chili : 10.000 personnes évacuées, 11 morts dans le "pire incendie" de l'histoire de Valparaiso

13/04/2014 11:53 EDT | Actualisé 13/06/2014 05:12 EDT

Plus de 10.000 personnes ont été évacuées dimanche après un gigantesque incendie à Valparaiso, le "pire" de l'histoire de cette ville située sur la côte centrale du Chili, avec un bilan provisoire de onze morts, selon les autorités.

"C'est une terrible tragédie, sans doute le pire incendie de l'histoire de Valparaiso", a déclaré la présidente chilienne Michelle Bachelet, arrivée sur les lieux dans la matinée après avoir rapidement déclenché le plan catastrophe samedi, permettant aux forces armées de participer aux opérations d'évacuation de la population.

Il s'agit de la deuxième évacuation massive en deux semaines de cette ville portuaire, distante de 120 km de Santiago, après l'alerte au tsunami déclenchée en raison du séisme de magnitude 8,2 qui a secoué le Nord du Chili.

"Les familles n'ont pas seulement perdu leurs maisons et leurs biens, mais aussi tous leurs souvenirs de famille", a déploré la présidente socialiste qui a parcouru les zones touchées en compagnie des autorités locales et de plusieurs ministres.

Aux premières heures du jour et dans une odeur de fumée et de bois carbonisé, des milliers de pompiers continuaient de combattre des foyers encore actifs de l'incendie qui s'est déclaré samedi soir dans la périphérie de Valparaiso, ville inscrite en 2003 par l'Unesco au patrimoine de l'humanité, est visitée chaque année par des milliers de touristes chiliens et étrangers.

Certains habitants revenaient dimanche matin dans leur quartier pour évaluer les dégâts, n'y retrouvant souvent que les décombres de leur maison calcinée.

Monica Vergara, dont la maison se trouvait sur la colline (el cerro) La Cruz la plus affectée par l'incendie a tout perdu, mais ses quatre enfants ont la vie sauve.

"J'ai entendu une énorme explosion qui a soulevé la maison et un pompier nous a évacués. J'ai tout perdu, mais mes quatre enfants sont sains et saufs et c'est ça l'essentiel", dit-elle à l'AFP.

L'incendie s'est déclaré samedi après-midi à la Polvora, à la périphérie de Valparaiso, ravageant 15 hectares d'eucalyptus, de pâturages et de buissons, selon l'Office national des situations d'urgence (Onemi).

Les flammes se sont propagées à une grande rapidité à cause de la chaleur qui règne dans le région et des vents forts, gagnant les 44 collines surplombant cette ville de 270.000 habitants.

"C'était un véritable enfer qui encerclait ma famille", a déclaré à l'AFP Miguel Ramírez, habitant du "cerro" Mariposas. "Le feu a dévalé les collines et a brûlé toutes les habitations sur son passage", a-t-il dit.

Le procureur a ouvert une enquête pour déterminer les causes de l'incendie, qui a provoqué la suspension de l'approvisionnement en eau potable et des coupures d'électricité dans de nombreux quartiers.

Les pompiers de Valparaiso aidés par des compagnies des localités proches, ainsi que par des renforts venus de Santiago ont lutté toute la nuit pour éviter que l'incendie ne se propage vers le centre-ville.

Les habitants des zones menacées se sont rués vers la mer, pour échapper à la fumée de plus en plus asphyxiante. Les autorités ont installé 10 centres d'accueil pour les milliers de sinistrés.

Par précaution, plus de 200 détenues ont été évacuées de la prison pour femmes de Valparaiso, située dans la localité de Quillota, en raison de l'épaisse fumée dégagée par l'incendie, a déclaré Tulio Arce, directeur régional des services pénitentiaires.

Déclarée par Mme Bachelet "zone de catastrophe", la ville voit sa sécurité assurée par la marine chilienne qui a dépêché des milliers de soldats pour maintenir l'ordre et participer aux opérations d'évacuation.

Les incendies sont fréquents dans le centre du Chili, où les étés sont caractérisés par de fortes vagues de chaleur.

En février 2013, en plein été austral, 1.200 personnes ont été affectées et 105 maisons détruites à Valparaiso par un incendie causé par un homme de 27 ans, qui a été arrêté par la police.

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