Comme Paul le poulpe ou les animaux vedettes de Johnny Carson, la marmotte aurait, selon des croyances ancestrales, des vertus de clairvoyance. C'est pourquoi le 2 février, jour de la Chandeleur, des villages entiers au Canada et surtout aux États-Unis se rassemblent autour du terrier d'une marmotte.

Leur but? Savoir si l'hiver se prolongera de six semaines ou si le printemps pointera le bout de son nez avant l'heure. Le principe est simple: la marmotte, en fin d'hibernation, sort de son terrier. Si le temps est lumineux et que l'animal voit son ombre, il prend peur et rentre à l'abri. C'est signe que l'hiver continuera pendant six semaines.

En revanche, si le ciel est couvert, l'ombre de la marmotte n'est pas visible et celle-ci sort de son trou, sans crainte. On peut en conclure que le printemps débutera tôt. Une tradition si populaire que certains villages, comme Shubenacadie (Nouvelle-Écosse) ou Punxsutawney (Pennsylvanie), en ont fait leur fond de commerce et ont leur marmotte attitrée.

Voici une vidéo du jour de la marmotte à Punxsutawney en 2012:

Mais malgré l'enthousiasme du public, historiquement à peine un tiers des prédictions se seraient révélées vraies. Et presque tous les ans, les marmottes canadiennes et américaines se contredisent.

D'où vient le jour de la marmotte?

Surtout célébré en Amérique du Nord (les Américains l'appellent « Groundhog Day»), le jour de la marmotte tient en fait ses origines d'Europe. Selon la coutume, une Chandeleur ensoleillée, le 2 février donc, indique que l'hiver durera plus longtemps, alors qu'un ciel gris est synonyme de printemps prématuré.

Mais en réalité, chaque région de chaque pays, sur le Vieux-Continent, a son animal fétiche pour prédire la fin de l'hiver. En France, c'est l'ours ou le loup, en Irlande le hérisson, en Serbie l'ours (la fête du Sretenje, encore largement célébrée de nos jours) et en Allemagne le blaireau. Ce sont justement les colons allemands qui ont importé la tradition de l'animal hibernant. Et comme le blaireau était moins répandu de ce côté-ci de l'Atlantique, c'est la marmotte qui a pris le relais.

On l'a vu plus haut, certains villages ont leur marmotte fétiche, dont quelques-unes sont de véritables stars. Passage en revue, ci-dessous, des marmottes les plus célèbres.

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  • Punxsutawney Phil

    Dans la ville de Punxsutawney, en Pennsylvanie, le jour de la marmotte est l’occasion d’une grande fête depuis plus de 120 ans. Punxsutawney Phil est la marmotte «officielle» des États-Unis, et est sans doute la plus connue. La ville de Punxsuatawney et son célèbre rongeur apparaissent dans le film <em>Groundhog Day</em>, avec Bill Murray.

  • Shubenacadie Sam

    Sam est annuellement la première marmotte à effectuer sa prédiction en Amérique du Nord, puisque la ville de Shubenacadie, en Nouvelle-Écosse, se situe dans un autre fuseau horaire. Sam effectue sa prédiction depuis 1987. Contrairement aux autres marmottes, Sam n'hiberne pas : il est nourri et passe l'année dans une maison spécialement chauffée, ce qui l'empêche de s’endormir pour l’hiver.

  • Wiarton Willie

    À l’entrée de la ville de Wiarton, dans le comté ontarien de Bruce, est érigée une énorme statue de marmotte, en l’honneur du rongeur Willie. Cette marmotte albinos tiendrait son don de clairvoyance du fait qu’elle soit née exactement sur le 45e parallèle, à mi-chemin entre l’Équateur et le Pôle Nord. Willie est décédé en 1999, deux jours avant la date de sa prédiction annuelle, à l’âge vénérable de 22 ans. Heureusement, le rongeur a eu le temps de livrer sa prédiction annuelle avant son décès... du moins, c'est ce que les responsables de l'événement ont voulu faire croire! Aujourd'hui, son successeur, Wee Willie 2, est toujours parmi nous.

  • Fred la marmotte

    Fred est <a href="http://fredlamarmotteofficielleduquebec.ca/" target="_blank">la marmotte officielle de la ville de Val-d'Espoir</a>, en Gaspésie.

  • Buckeye Chuck

    Buckeye Chuck vit dans la ville de Marion, aux États-Unis. Chuck a commencé sa carrière de devin dans les années 70. L'Assemblée générale de l'Ohio l'a nommé en 1979 marmotte officielle de l'état.

  • General Beauregard Lee

    General Beauregard vit à Lilburn (Géorgie), à quelques kilomètres d'Atlanta. Selon le Game Ranch, où réside le général, le taux de pronostics corrects de la marmotte serait de 94%. Cependant, en 1993, le rongeur avait prédit un printemps prématuré, ce qui n'a pas empêché l'état de Géorgie d'être frappé par un blizzard si fort qu'il est encore considéré comme «la tempête du siècle».

  • Balzac Billy

    Balzac Billy vit à Balzac, dans l'Alberta, à 8 km au nord de Calgary. Malheureusement pour les férus de prédictions, Balzac Billy n'est pas une vraie marmotte, mais un homme dans un costume de marmotte!



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