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Amputation: des scientifiques recréent la sensation du membre fantôme chez les non amputés (VIDÉO)

12/04/2013 09:25 EDT | Actualisé 12/06/2013 05:12 EDT
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"Le membre fantôme". Ce symptôme ressenti par 80% des personnes ayant subi une amputation. Système nerveux en éruption, douleurs insoutenables, picotements, tout se passe comme si le corps faisait lentement le deuil de sa partie manquante. D'où le terme "fantôme".

Une sensation que même les non-amputés pourraient ressentir. C'est en tout cas ce que révèle une étude effectuée par des neuroscientifiques de l'institut Karolinska, à Stockholm qui ont publié leurs recherches dans le Journal of Cognitive Neuroscience.

Il ne s'agit pas ici de simuler un troisième bras ou une deuxième tête, mais de déplacer la perception de la personne examinée en lui donnant l'impression que sa main se situe ailleurs que dans la réalité. Et pour y arriver, nul besoin de machinerie complexe.

L'étude a porté sur un panel de 234 participants, qui ont dû se prêter à un petit jeu d'illusion, assis à une table, le bras droit dissimulé de leur propre vision derrière un panneau.

Pour créer l'illusion, le scientifique caressait la main cachée au moyen d'un pinceau et, devant leurs yeux, reproduisait le même mouvement, simultanément, dans le vide. La preuve par l'image:

"Nous avons découvert que la plupart des participants transféraient, en moins d'une minute, la sensation de toucher à l'espace où ils voyaient le pinceau bouger, et se créaient une main invisible à cet endroit", explique Arvid Guterstam, qui a dirigé l'étude.

Taux de stress élevé

Il y a mieux: pour prouver l'efficacité de l'illusion, les chercheurs simulaient une attaque au couteau sur la main invisible et mesuraient la transpiration générée par la menace perçue.

Résultat: le taux de stress était élevé juste après le coup de poignard alors qu'il était inexistant pendant le reste de l'expérience. Une autre étape de l'étude a consisté à demander aux participants de désigner l'emplacement de leur main droite. Ils pointaient à chaque fois la main invisible. En conclusion, Arvid Guterstam a déclaré :

"Les résultats obtenus montrent que la perception visuelle est remarquablement peu importante pour que le cerveau crée l'impression d'exister physiquement."

Les neuroscientifiques de l'institut Karolinska espèrent maintenant que leur étude permettra de nouvelles avancées dans la recherche sur les douleurs fantômes des personnes amputées.

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