Le Conclave qui élira le successeur du pape Benoît XVI pourrait commencer avant le 15 mars, a indiqué samedi 16 février le Vatican, alors que les spéculations vont bon train sur les qualités requises et la provenance du futur chef d'une Eglise d'un milliard de fidèles.

La Constitution apostolique prévoit le début du Conclave 15 à 20 jours à partir du moment du "siège vacant", a rappelé le porte-parole du Vatican, le père Federico Lombardi, en soulignant toutefois qu'elle avait été "pensée en cas de mort du Saint Père" alors que "cette fois la situation est différente". Ce délai est prévu pour laisser le temps aux cardinaux électeurs (jusqu'à 80 ans) de se rendre à Rome. "Dans l'éventualité où ils seraient tous arrivés, il n'y aurait plus à attendre", a ajouté le père Lombardi.

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"Plusieurs cardinaux ont posé la question" d'une anticipation du Conclave, a-t-il encore souligné. Une clause de la Constitution le permet si le collège des cardinaux en est d'accord.

Le Conclave rassemblera les 117 cardinaux électeurs dans le plus grand secret dans la Chapelle Sixtine pendant tout le temps nécessaire jusqu'à l'obtention d'une majorité des deux tiers. L'élection d'un nouveau pape est traditionnellement signalée par une fumée blanche. Avancer le Conclave permettrait au nouvel élu de mieux se préparer à la fête de Pâques, le 31 mars, très importante pour le 1,2 milliard de catholiques.

De l'avis des vaticanistes, le pape idéal pour succéder à Joseph Ratzinger, théologien fin mais peu communicatif, doit être capable de s'adresser plus simplement aux catholiques et à l'ensemble du monde moderne.

Pour le cardinal italien Velasio De Paolis, même si la majorité des catholiques vit désormais en Asie, Afrique et Amérique latine, il ne faut pas exclure les candidats européens. "Le Conclave votera sur la base d'une personne, pas (sur la base de l'endroit) d'où elle vient. Malgré la crise de la foi, l'Europe a encore beaucoup à donner à l'Eglise", a-t-il dit à La Stampa.

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Une crise profonde de l'Église

Le Conclave pourrait se prolonger dans la durée tant est profonde la crise traversée par l'Eglise, entre chute des vocations religieuses, scandale des abus pédophiles et dissensions dans la Curie romaine. Signe de ces tensions, le journal Messagero a parlé de "compromis amer" au sujet du choix de l'industriel allemand Ernst Von Freyberg pour présider la Banque du Vatican, IOR, annoncé vendredi, qui serait aussi, selon les experts, un un camouflet pour le numéro deux du Vatican, Tarcisio Bertone, partisan d'un autre candidat.

Le climat délétère créé l'an passé par l'affaire Vatileaks de fuite de documents secrets du Vatican, pour laquelle le majordome du pape Paolo Gabriele a été condamné avant d'être gracié, a été montré du doigt comme une des causes de l'historique démission de Benoît XVI.

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"Je crois que ce que j'ai fait suffit"

Mais selon le journaliste allemand Peter Seewald qui a recueilli ses confidences l'été dernier, cité samedi par l'hebdomadaire Focus, le pape a nié que le scandale l'ait "plongé dans une sorte de désarroi". "C'est juste incompréhensible pour moi", aurait-il ajouté. Selon des sources proches du Vatican citées par l'agence de presse Ansa, Paolo Gabriele s'apprête à signer un accord de confidentialité dans lequel il s'engage au silence sur ses six ans auprès du pape. Au journaliste, le pape aurait surtout avoué sa lassitude: "Je suis quand même un vieil homme, la force s'épuise. Je crois que ce que j'ai fait suffit".

Le président guatémaltèque Otto Perez, qui l'a vu samedi en audience privée, l'a décrit à l'AFP comme "un pape humble". "Cela lui a beaucoup coûté de prendre cette décision, mais il a voulu laisser la place à quelqu'un capable d'assumer les obligations très dures et très compliquées du pape".

La semaine prochaine, le pape n'a pas d'engagements officiels et se retirera pour les exercices spirituels du Carême. Sa dernière grande apparition publique sera l'audience générale organisée Place Saint Pierre le 27 février. Il partira le 28 février en hélicoptère dès 16h00 GMT pour la résidence d'été des papes à Castel Gandolfo, près de Rome. A 19h00 GMT, il ne sera plus pape. Il restera deux mois sur les collines romaines le temps que soit restauré le monastère au sein du Vatican où il s'installera fin avril/début mai.

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    (FILES) This file picture taken on December 16, 2012 shows Pope Benedict XVI celebrating a mass at the San Patrizio al Colle Prenestino parish on the outskirts of Rome. Pope Benedict XVI on February 11, 2013 announced he will resign on February 28, a Vatican spokesman told AFP, which will make him the first pope to do so in centuries. AFP PHOTO/ FILES / Filippo MONTEFORTE (Photo credit should read FILIPPO MONTEFORTE/AFP/Getty Images)

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