VANCOUVER - La Loi fédérale sur les espèces en péril célébrera bientôt son dixième anniversaire, et des dizaines d'animaux et de plantes en danger ont été ajoutés à la liste des espèces menacées.

Le Comité sur la situation des espèces en péril au Canada (COSEPAC) a publié une étude sur la question lundi, profitant de l'occasion pour rappeler que la protection offerte par la loi est efficace — quand on se donne la peine de l'appliquer.

«C'est la mise en place de ces programmes qui pose problème. En bout de compte, il n'y a aucune obligation juridique de faire quoi que ce soit», a déploré Eric Taylor, un professeur de zoologie de l'université de la Colombie-Britannique qui compte parmi les dizaines d'experts qui se sont rencontrés la semaine dernière pour examiner le statut de 42 espèces.

Ce processus nécessite du temps et de l'argent, a-t-il dit, avant d'être paralysé par l'«inertie» du gouvernement.

«Les gens doivent comprendre que le processus est dispendieux, et l'inaction du gouvernement ne fait pas que nuire aux animaux, ça veut aussi dire que les contribuables n'en ont pas pour leur argent», a ajouté M. Taylor.

Le rapport publié lundi ajoute une dizaine d'espèces à la liste dont le massasauga, un serpent qu'on retrouve sur les îles de la baie Georgienne.

Le comité y est également allé d'un avertissement sévère concernant les populations de trois espèces de chauve-souris de l'est du Canada qui ont fondu de 90 pour cent en deux ans en raison d'une maladie fongique mortelle.

«C'est très grave dans l'est du Canada, a dit Graham Forbes, de l'université du Nouveau-Brunswick. Il n'y a pratiquement plus de chauve-souris.»

Il a ajouté qu'il ne reste plus que quelques centaines de chauve-souris dans la province, contre 10 000 il y a deux ans, et qu'on craint maintenant de voir la maladie se propager vers l'ouest.

Le gouvernement de la Nouvelle-Écosse a réclamé un examen d'urgence des populations de trois espèces de chauve-souris l'an dernier après que la maladie ait été détectée au Québec, au Nouveau-Brunswick et en Ontario.

Le comité a ajouté les trois espèces à la liste de celles en danger en février, mais aucun geste n'a été posé depuis.

Le ministre fédéral de l'Environnement, Peter Kent, a indiqué à La Presse Canadienne que le gouvernement conservateur pourrait modifier la Loi sur les espèces en péril, qui avait été adoptée en 2002 par un gouvernement libéral.

M. Kent estime que la loi pourrait être plus efficace. Le comité recense 668 espèces sauvages, dont 297 qui sont considérées en danger, 159 menacées et 190 préoccupantes. Vingt-deux espèces ne sont plus retrouvées dans la nature.

Le rapport ne contenait toutefois pas que des mauvaises nouvelles. Quatre espèces de poissons — le meunier de Salish, le loup atlantique, le loup tacheté et le loup à tête large — donnent ainsi des signes de redressement.

Ci-dessous, un diaporama de nos collègues anglophones sur les espèces menacées dans le monde.
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  • Cheetah Cubs

    Three cheetah cubs, born in November 2004, lean against their mother during a preview showing at the National Zoo in February 2005 in Washington D.C. Today there are just 12,400 cheetahs remaining in the wild, with the biggest population, totaling 2,500 living in Namibia.

  • Baby Black Rhino

    A baby Black Rhinoceros stands in front of its mother in an enclosure at Tokyo's Ueno Zoo in June 2009. The Black Rhinoceros is a critically endangered species, according to the International Rhino Foundation there are less than 5,000 surviving in the world.

  • Orangutans

    An orangutan infant at Ragunan Zoo in Jakarta, Indonesia, on February 15, 2007. Orangutans are threatened by deforestation and hunting. Click here for more orangutan photos.

  • Koala

    A baby joey koala at Sydney's Wildlife World. Though koalas are Australia's most iconic and adored marsupials, they are under threat due to a shortage of suitable habitat from mass land clearance.

  • Gorilla Mother And Son

    A 15-year-old female mountain gorilla holds her five month old son at the Kahuzi Biega Nature Park in Democratic Republic of Congo in May 2004. Only 700 mountain gorillas are left in the world, and over half live in central Africa.

  • African Penguins

    A group of African penguins gather near a pond at a conservation site in Cape Town, South Africa. Birdlife International say the African penguin is edging closer to extinction.

  • Endangered Tiger Cubs

    A Trio of 45 day-old Bengal white tiger cubs were born in December 2007 At the Buenos Aires Zoo. With only 240 white tigers living in the world, their birth gave a boost to the animals' endangered population.

  • South Korea's Black Bears

    A pair of black bears sit at a zoo in Kwacheon, South Korea in November 2001. Black bears have been on the endangered species list since 2007.

  • Madagascar Lemur

    A newly born Madagascar Lemur, an endangered species, at Besancon Zoo in France. There are only 17 living in captivity worldwide.

  • Red Pandas

    Two-month-old twin Red Panda cubs make their debut at Taronga Zoo in March 2007 in Sydney, Australia. The cubs were born out of an international breeding program for endangered species.

  • Lin Hui

    China's panda is one of the world's most beloved but endangered animals. Lin Hui, a female Panda- on a ten-year loan from China - eats bamboo at Chiang Mai Zoo in Thailand in Sept 2005. Captive pandas are notoriously poor breeders.

  • South East Asian Monkey

    The Sydney's Taronga Zoo is home for this bright orange male infant monkey. This South East Asian monkey is highly endangered.

  • Night Monkey

    A grey-bellied Night Monkey born in captivity climbs onto his mother's arms at the Santa Fe Zoo, in Medellin, Colombia. The Night Monkey is an endangered species.

  • Tigers

    A six-month-old male Sumatran tiger cub rests under his mother careful watch at the National Zoo in Washington in October 2004. Sumatran tigers are endangered; fewer than 500 are believed to exist in the wild and 210 animals live in zoos around the world.

  • Elephants

    A baby elephant is pictured at the Singapore Zoo on Friday, Dec. 10, 2010. Many elephants are threatened by habitat loss and listed as endangered on the IUCN Red List.

  • Polar Bears

    A sow polar bear rests with her cubs on the pack ice in the Beaufort Sea in Alaska. In 2008, the U.S. government described polar bears as threatened under the Endangered Species Act. Due to dangerous declines in ice habit, polar bears are at risk of becoming endangered.