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Felix Baumgartner fracasse le mur du son

14/10/2012 07:45 EDT | Actualisé 14/12/2012 05:12 EST

Le parachutiste autrichien Felix Baumgartner a établi un record de vitesse en chute libre, devenant le premier homme à passer le mur du son à l'occasion du plus haut saut en chute libre jamais réalisé.

M. Baumgartner a atteint le mur du son en sautant en parachute à près de 39 000 mètres, soit trois fois plus haut que l'altitude de vol d'un avion de ligne.

L'Autrichien âgé de 43 ans a quitté le sol de Roswell, dans l'État du Nouveau-Mexique, à 9 h 30 (11 h 30 heure normale de l'Est).

L'ascension du ballon jusqu'à 36 000 mètres d'altitude a duré 2 h 36 min, tandis que la chute libre a duré 4 min 19 s.

En conférence de presse, Brian Utley de la Fédération aéronautique internationale, a indiqué que Baumgartner a atteint une vitesse maximale de 1342 km/h lors de son saut, ce qui équivaut à Mach 1,24.

M. Baumgartner a confié qu'il était difficile de décrire la sensation de voyager plus vite que le son « parce qu'on ne ressent rien ». Sans point de référence, a-t-il ajouté, on ignore à quelle vitesse on se déplace.

Prévue initialement lundi puis mardi, la tentative de saut a été annulée et déplacée à deux reprises en raison de vents forts.

Équipé de caméras et vêtu d'une combinaison pressurisée, l'ancien parachutiste de l'armée s'était donné l'objectif de battre le record jusque-là détenu par Joe Kittinger, depuis 1960, avec un saut de 31 kilomètres d'altitude. La vitesse de 988 km/h, soit Mach 0,9, atteinte par Kittinger, ne lui avait toutefois pas permis de passer le mur du son, soit Mach 1, à 1110 km/h.

Felix Baumgartner se préparait à cet exploit depuis cinq ans. « Fearless Felix » (« Félix sans peur ») avait déjà tenté un saut de 24 kilomètres de haut en mars dernier et de 28,97 kilomètres de haut en juillet.

Tout contact avec la capsule au moment de la sortie aurait risqué de déchirer sa combinaison et de l'exposer à un manque d'oxygène et à des températures allant jusqu'à -57 degrés.

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