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30/07/2020 08:44 EDT

Le rover Perseverance est en direction de Mars

Le véhicule recherchera des traces de vie antérieure sur la planète rouge.

CAP CANAVERAL, Fla. — La fusée transportant le rover de la NASA qui doit se rendre sur la planète Mars pour en explorer le sol a décollé de la Terre, jeudi matin.

Le lancement de la fusée Atlas V transportant le véhicule a eu lieu à 7h50, heure de l’Est, du Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral, en Floride. Son voyage d’environ 482 millions de kilomètres durera sept mois.

“C’est vraiment fantastique d’être parti après tout le travail fait par cette équipe”, a déclaré peu après le lancement Bobby Braun, un dirigeant de la NASA.

Le véhicule baptisé Perseverance Mars Rover recherchera des traces de vie antérieure sur la planète rouge. Il prélèvera des échantillons de roches et de sol en utilisant une foreuse.

Pour la première fois sur Mars, de petits échantillons seront scellés et stockés et pourraient être rapportés sur Terre lors d’une future mission, possiblement en 2031. Il serait donc possible pour les scientifiques de les analyser avec toute la panoplie d’instruments à leur disposition.

Les objectifs de la mission sont aussi de déterminer si Mars a déjà eu des conditions favorables à la vie, notamment en recherchant des traces de vie microbienne passée. La mission étudiera aussi la géologie et le climat actuels de Mars afin d’accumuler des connaissances pour préparer une éventuelle exploration habitée.

AP Photo/John Raoux
Une réplique du rover Perseverance.

Le professeur Chris Herd du Département des sciences de la Terre et de l’atmosphère de l’Université de l’Alberta a été choisi par la NASA comme l’un des dix experts chargés d’accroitre la valeur scientifique des échantillons prélevés lors de la mission. Pour ce faire, il profite du soutien de l’Agence spatiale canadienne (ASC).

Le décollage vers Mars était le troisième à survenir cet été; la Chine et les Émirats arabes unis ont eux aussi lancé des engins spatiaux vers la planète rouge la semaine dernière. 

S’il arrive intact, le 18 février 2021, Perseverance sera seulement le cinquième rover à réussir le voyage depuis 1997.