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02/07/2018 09:46 EDT | Actualisé 03/07/2018 09:12 EDT

États-Unis: un djihadiste préparait un attentat pour le Jour de l'Indépendance

Il a déclaré à un agent infiltré du FBI qu'il avait l'intention de tuer des militaires et leurs familles.

Muratani via Getty Images

La police fédérale américaine a annoncé lundi l'arrestation d'un homme, proche du réseau Al-Qaïda, suspecté de planifier un attentat mercredi, jour de la fête nationale des Etats-Unis.

Demetrius Nathaniel Pitts, un Américain de 48 ans, a déclaré à un agent infiltré du FBI qu'il voulait tuer des militaires et leurs familles à l'aide d'un véhicule chargé d'explosifs à Cleveland, ville de l'Etat de l'Ohio.

Le suspect, qui se fait également appeler Abdur Raheem Rafeeq, a été interpellé et écroué dimanche. Il a été inculpé de soutien à une organisation terroriste et encourt 20 ans de réclusion.

"Son intention était de tuer des soldats et leurs familles", a précisé dans une conférence de presse l'agent spécial du FBI Steve Anthony.

Né aux Etats-Unis, Demetrius Pitts a un casier judiciaire chargé, ayant été condamné pour des vols commis avec circonstances aggravantes et des violences conjugales.

Handout . / Reuters
Demetrius Pitts

Il était depuis des mois surveillé par la police fédérale, après avoir publié sur les réseaux sociaux des messages favorables à Al-Qaïda et exprimé son désir de recourir à la violence armée.

"Messages inquiétants"

"Ses messages sur Facebook étaient franchement inquiétants", a souligné M. Anthony. Demetrius Pitts appelait les musulmans à se former au maniement des armes et des explosifs et à s'entraîner à la lutte au corps à corps.

Comme beaucoup d'autres villes du pays, Cleveland, située dans la région des Grands Lacs, avait l'intention de procéder mercredi à un tir de feux d'artifice pour le jour de l'Indépendance, qui célèbre la déclaration d'indépendance du 4 juillet 1776.

"Les terroristes rejettent les idéaux sur lesquels a été fondée cette nation, idéaux que nous célébrons le 4 juillet", a commenté dans un communiqué le ministre américain de la Justice, Jeff Sessions.

Il s'agit de la quatrième arrestation cette année aux Etats-Unis d'une personne soupçonnée de planifier une attaque en lien avec un groupe jihadiste, selon Seamus Hughes, un expert d'un programme de recherche spécialisé dans l'extrémisme musulman à l'université George Washington.

Une cathédrale possiblement visée

Le 31 octobre 2017 un immigré nommé Sayfullo Saipov, né en Ouzbékistan, a volontairement fauché une vingtaine de cyclistes et piétons à Manhattan, faisant huit morts. L'homme avait prêté allégeance au groupe Etat islamique.

Selon le FBI, Pitts a étudié différents lieux possibles pour conduire son attaque à Cleveland. La police américaine n'a toutefois pas indiqué si le suspect était en mesure de se procurer des explosifs.

Lors de plusieurs rencontres avec quelqu'un qu'il pensait appartenir à Al-Qaïda mais qui en fait travaillait pour le FBI, Demetrius Pitts a confirmé sa détermination à commettre un attentat meurtrier.

"Qu'est-ce qui les frapperait au coeur ?", s'est-il interrogé face à son interlocuteur. "Faire détoner une bombe en plein défilé du 4 juillet".

Selon le compte-rendu d'enquête rendu public, le suspect a également envisagé de précipiter un véhicule télécommandé piégé sur la foule rassemblée sur le trajet de cette traditionnelle parade, ou encore de perpétrer un attentat de "grande ampleur" à la cathédrale catholique Saint-Jean de Cleveland.