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29/03/2018 08:15 EDT | Actualisé 29/03/2018 08:17 EDT

Le nombre de capteurs sur les voitures autonomes Uber en cause après l'accident mortel

Les lidars sont les principaux yeux des véhicules sans conducteur. Et depuis peu, les voitures autonomes d'Uber n'en auraient plus qu'un.

Uber peut (un peu) souffler. Après l'accident mortel provoqué par l'un de ses véhicules autonomes qui a coûté la vie à un piéton, le premier impliquant une voiture autonome, les avocats de la société et de la famille de la victime ont annoncé qu'un accord avait été trouvé, rapporte le Guardian ce mercredi 28 mars.

Le détail de celui-ci restera secret. Pour autant, Uber est loin d'être tiré d'affaire. Car une enquête, menée par l'agence américaine en charge des transports (NTSB), est toujours en cours. Objectif: définir les circonstances de l'accident mortel. Et notamment comprendre comment la voiture autonome de test n'a pas réussi à détecter Elaine Herzberg, décédée des suites de ses blessures à l'hôpital après avoir été renversée alors qu'elle traversait la route.

Car même si la scène a eu lieu de nuit, les capteurs des véhicules sans conducteur sont normalement adaptés à ces situations. Notamment le "lidar", un laser fonctionnant comme un radar et capable de visualiser l'environnement proche du véhicule. Même de nuit. Alors, que s'est-il passé?

S'il faudra attendre la fin de l'enquête pour le savoir, les premières nouvelles ne sont pas bonnes pour Uber. Reuters affirme ainsi, ce mercredi 28 mars, que la société a diminué le nombre de capteurs lidars qui équipent ses voitures autonomes.

Un angle mort en cause ?

En 2016, les véhicules utilisés à l'époque, des Ford, sont remplacés par des Volvo. Et dans le même temps, Uber aurait réduit le nombre de lidars de sept... à un seul. C'est ce qu'affirme l'agence de presse, après avoir pu discuter avec 5 anciens employés d'Uber et 4 experts du secteur.

Sur les Volvo, l'unique lidar est placé sur le toit du véhicule. Le problème, c'est qu'ainsi positionné, un angle mort est créé. Conséquence: il ne peut théoriquement pas détecter parfaitement les piétons, selon plusieurs personnes interrogées par Reuters. En parallèle, les véhicules Uber seraient passés de 10 à 7 radars, mais de 7 à 20 caméras.

A titre de comparaison, les voitures de test de Waymo (la filiale de Google) disposent de six lidars. Le taxi autonome présenté par la start-up française Navya est équipé de 10 lidars.

Ce texte a été publié originalement dans le HuffPost France.