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04/02/2018 12:44 EST

Espagne/22e j.: Piqué sort le Barça du bourbier, l'Atlético grignote

Incorrigible Gerard Piqué! Buteur providentiel dans un derby détrempé (1-1), le défenseur du FC Barcelone a fait taire les supporteurs de l'Espanyol et préservé dimanche l'invincibilité record du leader du Championnat d'Espagne, même si l'Atlético, deuxième, a réduit un peu l'écart en battant Valence 1-0.

Sous le feu des critiques avant la rencontre, Piqué a marqué d'un coup de tête sur corner (81e) pour répondre à l'ouverture du score de Gerard Moreno (66e). Et le défenseur blaugrana, un doigt sur la bouche, a intimé le silence au public "perico" lors de la 22e journée au stade de Cornella-El Prat.

"Nous donnons beaucoup de valeur à ce match nul, parce qu'il a été difficile à obtenir", a savouré l'entraîneur blaugrana Ernesto Valverde, ancien technicien de l'Espanyol. "C'est un derby et nous ne voulions pas perdre."

Ce 22e match sans défaite permet à l'équipe de Valverde d'établir la plus longue série d'invincibilité en début de saison de l'histoire du club blaugrana en Liga, effaçant le record du onze de Pep Guardiola, resté invaincu pendant les 21 premières journées en 2009-2010.

Au classement, le Barça (1er, 58 pts) reste solidement installé en tête, même si l'Atlético Madrid (2e, 49 pts) revient à neuf longueurs en vertu de sa précieuse victoire contre Valence (3e, 40 pts). Le Real Madrid, incapable de battre Levante (2-2) samedi, est quatrième (39 pts).

Pour le FC Barcelone, un nul à l'extérieur est clairement un moindre mal, tant ce derby sous une pluie battante et sur une pelouse gorgée d'eau avait tout du traquenard.

- Le pied de nez de Piqué -

C'est également un joli pied de nez de la part de Piqué: le défenseur catalan avait ouvert les hostilités la semaine dernière en qualifiant l'Espanyol de Barcelone d'"Espanyol de Cornella", du nom de la modeste banlieue où le club "perico" a édifié son nouveau stade.

Aussitôt, l'Espanyol avait dégainé un communiqué pour accuser Piqué de "xénophobie" et de manque de respect envers le club voisin, demandant même des sanctions envers le joueur, copieusement sifflé dimanche.

"Dire que c'est un club de Cornella n'est pas un manque de respect, c'est une évidence", a persisté Piqué après la rencontre, évoquant le rachat en 2016 du club "perico" par un groupe chinois.

"L'Espanyol est de plus en plus déraciné de Barcelone et son président est chinois. On se plaint que je dise ça mais personne n'enquête sur les insultes contre ma famille. Réclamer le silence était la moindre des choses", a-t-il fait valoir.

Et le Barça, toujours invaincu en Liga, peut se projeter sereinement vers la suite de sa saison, à commencer par sa demi-finale retour de Coupe du Roi jeudi à Valence (aller: succès 1-0).

- L'Atlético tient le choc -

Ce sera sans doute sans le Français Lucas Digne, sorti à la 75e minute dimanche avec une fissure à un os de la main droite. Quant à son compatriote Samuel Umtiti, il a accumulé un nouveau carton jaune et sera suspendu en Liga le week-end prochain contre Getafe.

En revanche, ce dimanche a permis à Lionel Messi de souffler un peu après un long enchaînement de matches: l'Argentin, remplaçant pour la première fois de la saison en Liga, a joué seulement la dernière demi-heure pour éviter tout risque sur un terrain devenu, selon Valverde, "dangereux" pour les joueurs.

Pluie à Barcelone, et neige à Madrid! En soirée, dans les frimas de l'hiver madrilène, le choc entre l'Atlético et Valence a tourné en faveur des "Colchoneros" dans un match disputé.

En dépit du retour de blessure de Diego Costa, associé à Antoine Griezmann en pointe, l'"Atleti" s'en est remis à son ailier argentin Angel Correa, buteur d'un missile en pleine lucarne (60e).

Et voilà l'Atlético nanti de douze points d'avance sur la première équipe non qualifiable pour la Ligue des champions (Villarreal, 5e). De quoi oublier son élimination précoce dès la phase de poules cette saison...

jed/jde