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19/09/2017 01:30 EDT | Actualisé 19/09/2017 01:40 EDT

Belgique: Découverte d'une épave presque intacte de sous-marin de la Première guerre

L'épave d'un sous-marin allemand de la Première Guerre mondiale, renfermant peut-être encore son équipage, a été découverte en Mer du Nord au large de la côte belge, ont annoncé mardi les autorités de Flandre occidentale, la province du littoral.

Le bon état de l'épave, qui repose à une trentaine de mètres de fond au large d'Ostende, semble indiquer que les 23 corps des membres de l'équipage sont encore à l'intérieur, selon les premières observations du plongeur qui l'a visité.

Ce chercheur belge, Thomas Termote, passionné d'archéologie maritime, a découvert l'épave cet été, selon son récit lors d'une conférence de presse mardi matin à Ostende au côté du gouverneur de Flandre occidentale Carl Decaluwé.

"Le sous-marin est très intact, tout est encore fermé, c'est ce qu'il (M. Termote) a vu lors de la première visite cet été", a dit à l'AFP Jan Mees, directeur de l'Institut flamand de la mer (VLIZ, Vlaams Instituut voor de Zee), qui accueillait la conférence de presse.

A bord, d'après des scientifiques, "il y avait 22 membres d'équipage standard et un commandant", a déclaré de son côté M. Decaluwé, cité par le quotidien flamand De Standaard. "Tous les volets sont toujours fermés. Cela indique que l'épave n'a pas été découverte avant et que, d'autre part, les 23 membres d'équipage sont encore dans l'épave", a-t-il ajouté.

C'est la onzième fois qu'un sous-marin allemand datant de la Guerre de 1914-1918 est découvert dans les eaux territoriales belges, a souligné M. Mees, précisant que les six types différents de sous-marin allemand de l'époque avaient été retrouvés.

Pendant le conflit mondial, la marine allemande a utilisé le port de Zeebruges (Zeebrugge en flamand) comme base de stationnement pour ses "U-boots".

Pour bloquer la flotte allemande dans le port et la neutraliser, les Britanniques avaient décidé en avril 1918 de saborder certains de leurs navires de guerre à l'entrée du chenal, ce qui est resté comme un épisode célèbre du conflit en Belgique.

mad/mla/roc