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20/06/2017 11:01 EDT | Actualisé 20/06/2017 11:20 EDT

En route pour l'observatoire spatial LISA

La mission européenne LISA qui prévoit de créer un observatoire spatial géant chargé d'étudier les ondes gravitationnelles a été sélectionnée mardi par l'Agence spatiale européenne (ESA), a annoncé cette dernière.

La mission, qui a été choisie par le Comité du programme scientifique de l'ESA réuni à Madrid, prévoit l'envoi dans l'espace de trois satellites à l'horizon de 2034. Ils formeront un triangle dont chaque côté fera 2,5 millions de kilomètres.

Équipés d'interféromètres de précision, ils pourront repérer les ondes gravitationnelles.

"Cela va permettre d'observer l'univers avec un nouvel instrument d'astronomie", déclare à l'AFP Alvaro Gimenez, directeur de la science et de l'exploration robotique à l'ESA.

Le satellite Lisa Pathfinder, envoyé en éclaireur fin 2016, "a été un succès", rappelle-t-il. Lisa Pathfinder a montré que l'on pouvait technologiquement étudier les ondes gravitationnelles depuis l'espace.

Grâce au feu vert du Comité du programme scientifique, le travail sur l'observatoire géant LISA va pouvoir commencer.

"Il faut encore faire des études technologiques pour préparer cette mission spectaculaire, qui représente un vrai défi", a dit M. Gimenez.

"Dans quelques années, nous vérifierons que tout se passe bien sur le plan de la technologie et que nous disposons des financements nécessaires", a-t-il expliqué. Si tel est le cas, la mission pourra être finalement adoptée.

Prédites par la théorie de la relativité générale d'Albert Einstein il y a plus de 100 ans, les ondes gravitationnelles résultent de légères perturbations de la trame de l'espace-temps sous l'effet du déplacement d'un objet massif.

La toute première détection directe des ondes gravitationnelles, annoncée le 11 février 2016, a été réalisée par l'interferomètre géant américain Ligo. Depuis elles ont été détectées deux autres fois.

Dans chacun des cas, les ondes gravitationnelles détectées ont été générées par la collision entre deux trous noirs pour en former un plus massif.

pcm/alu/ct