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16/04/2017 08:35 EDT | Actualisé 16/04/2017 09:00 EDT

Un chantier révèle une tombe d'archevêques du 17e siècle à Londres

Une tombe du XVIIe siècle contenant une vingtaine de cercueils, dont ceux de cinq archevêques de Cantorbéry, a été découverte par hasard à Londres à l'occasion de travaux dans une ancienne église transformée en musée.

L'un des cercueils identifié est celui de Richard Bancroft, archevêque de Cantorbery de 1604 à 1610.

L'archevêque de Cantorbery est la première personnalité religieuse de l'Église Anglicane, et le deuxième chef de cette Église, juste après le monarque du Royaume-Uni.

Richard Bancroft avait notamment présidé le comité d'écriture de la Bible du Roi Jacques. Cette traduction en anglais de l'Ancien et du Nouveau Testament avait finalement été publiée en 1611, un an après sa mort.

"Savoir que la personne qui a menée le projet de bible du Roi Jacques est enterré ici est une découverte formidable. Elle ravive l'intérêt" porté au site et à son aménagement, a déclaré l'historien britannique Wesley Kerr.

Cette découverte a été réalisée à l'occasion de travaux d'agrandissement du Musée de l'Histoire du Jardinage (Garden Museum), installé dans l'église Sainte Mary de Lambeth à Londres, à proximité immédiate de la résidence de l'archevêché.

"Nous soulevions les dalles et nous avons découvert l'entrée de ce qui ressemblait à une tombe", a expliqué Karl Patten, le responsable du chantier, dans une vidéo mise en ligne sur le site internet du musée.

"Nous avons alors accroché une caméra au bout d'un bâton, et nous avons trouvé de nombreux cercueils, et une couronne dorée sur l'un d'entre eux".

La couronne était en fait une mitre, le couvre-chef porté par les archevêques.

"Tous les archéologues de Londres ont visité cette église", a précisé Christopher Woodward, le directeur de musée. "Mais aucun d'eux ne nous a signalé que nous pourrions faire une telle découverte".

"Nous pensions qu'il n'y avait pas de crypte, a-t-il déclaré, à cause de la proximité avec la Tamise", qui aurait rendu tout aménagement sous-terrain potentiellement inondable.

Par ailleurs, d'autres aménagements avaient déjà été réalisés dans l'église, dans les années 1850. A l'époque, selon Christophe Woodward, "des centaines, voire des milliers de cercueils avaient déjà été enlevés", rendant très improbable une nouvelle découverte.

Parmi les cercueils retrouvés, deux portaient des plaques nominatives: outre celui de Richard Bancroft, le cercueil de John Moore, archevêque de Cantorbery de 1783 à 1805, a aussi été identifié.

Les registres de l'église ont également permis de révéler la présence de trois autres archevêques enterrés dans la crypte : Thomas Tenison (en fonction de 1695 à 1715), Matthew Hutton (de 1757 à 1758) et Frederick Cornwallis (de 1768 à 1783).

apz/ple