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06/04/2017 10:21 EDT | Actualisé 07/04/2017 11:15 EDT

Le sarin, un puissant gaz neurotoxique mortel

Le gaz sarin, que les Etats-Unis ont accusé jeudi le régime syrien d'avoir utilisé contre une ville rebelle mardi, faisant 86 victime dont une trentaine d'enfants, est un puissant agent neurotoxique mortel, inodore et invisible, découvert en 1938 en Allemagne.

Même s'il n'est pas inhalé, le simple contact avec la peau de ce gaz organophosphoré bloque la transmission de l'influx nerveux et entraîne la mort par arrêt cardio-respiratoire. La dose létale est d'un demi-milligramme pour un adulte.

Les victimes se plaignent d'abord de maux de tête violents et présentent des pupilles dilatées. Surviennent ensuite convulsions, arrêts respiratoires et coma précédant la mort.

Les images de Khan Cheikhoun, petite ville de la province rebelle d'Idleb, dans le nord-ouest de la Syrie, montrant des victimes agonisantes, cherchant vainement à respirer et de la bave aux lèvres ont choqué le monde entier.

Il peut être utilisé en aérosol, notamment à partir de l'explosion de munitions, mais également servir à empoisonner l'eau ou la nourriture, selon les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) américains.

Des vêtements entrés en contact avec des vapeurs de sarin de façon continue peuvent contaminer d'autres personnes pendant encore une demi-heure après l'exposition, selon les CDC, qui précisent que des antidotes existent.

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La fabrication de sarin est un processus complexe, mais c'est par hasard, en travaillant sur de nouveaux pesticides, que des chimistes allemands d'IG Farben l'ont découvert en 1938. Le sarin tient son nom de ses inventeurs: Schrader, Ambros, Rüdiger et Van der Linde.

Il a été utilisé comme arme chimique lors du conflit Iran-Irak dans les années 1980, puis par la secte "Aum Vérité Suprême" dans un attentat perpétré le 20 mars 1995 dans le métro de Tokyo.

Des membres de la secte, équipés de sacs remplis de sarin sous forme liquide qu'ils avaient percés, avaient ainsi tué 12 personnes et en avaient blessé des milliers d'autres.

Le régime syrien y a déjà eu recours à plusieurs reprises depuis le début de la guerre civile en mars 2011, en particulier le 21 août 2013 dans une attaque, qui selon les services de renseignement américains, a tué 1 429 personnes, dont 426 enfants.

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