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10/01/2017 01:19 EST | Actualisé 11/01/2018 00:12 EST

Portugal: ultime hommage à Mario Soares, bâtisseur de la démocratie

Le Portugal rendait mardi un ultime hommage à l'ancien président socialiste Mario Soares, l'un des principaux artisans de l'avènement de la démocratie qui devait être enterré à Lisbonne après une cérémonie solennelle.

"C'est l'homme qui nous a donné la démocratie et la liberté", a résumé Maria Albergaria, une femme de 57 ans descendue dans la rue la veille, comme des milliers d'autres Lisboètes, pour faire ses adieux à ce monument de la vie politique portugaise, décédé samedi à l'âge de 92 ans.

Exposée en chapelle ardente au monastère des Hiéronymites, dans le quartier de Belem, la dépouille de l'ex-chef d'Etat sera inhumée en fin d'après-midi au cimetière de Prazeres, plus près du centre-ville.

Avant le départ du cortège funèbre, qui passera devant le Parlement et le siège du Parti socialiste, une cérémonie se tiendra dans le cloître du monastère, lieu emblématique de l'histoire du Portugal. M. Soares, alors Premier ministre, y avait signé en 1985 le traité d'adhésion du Portugal à la Communauté économique européenne, ancêtre de l'Union européenne (UE).

Plusieurs personnalités internationales, dont le roi d'Espagne Felipe VI, le président brésilien Michel Temer et le président sortant du Parlement européen, le social-démocrate allemand Martin Schulz, devaient assister à cet hommage.

- Militant antifasciste -

Le président français François Hollande a souhaité se faire représenter par l'ancien Premier ministre socialiste Lionel Jospin.

L'actuel président conservateur Marcelo Rebelo de Sousa et Joao Soares, fils de Mario Soares ayant également fait carrière dans la politique, devaient prendre le parole pour évoquer sa mémoire.

En visite officielle en Inde, le Premier ministre socialiste Antonio Costa, qui a décrété un deuil national de trois jours, devait intervenir via un message vidéo.

Militant antifasciste, fondateur du Parti socialiste portugais, ministre des Affaires étrangères, deux fois chef de gouvernement, président de la République de 1986 à 1996 puis député européen, Mario Soares a joué les premiers rôles pendant une quarantaine d'années, incarnant à lui seul l'histoire récente de son pays.

Infatigable animal politique surnommé "l'homme aux grandes joues", cet avocat de formation avait toutefois subi un cuisant échec lors de l'élection présidentielle de 2006, disputée à 80 ans.

Les historiens retiendront surtout son rôle décisif au lendemain de la Révolution des Oeillets de 1974, un coup d'Etat militaire qui a mis fin à 48 ans de dictature et 13 ans de guerres coloniales. Vainqueur des premières élections libres, il avait tenu tête au puissant Parti communiste.

- 'Mon héros' -

"Mario Soares est mon héros. Il y a 43 ans je l'ai accueilli lors de son retour de l'exil et aujourd'hui je le vois partir avec beaucoup de tristesse", a témoigné Francisco Oliveira, 63 ans, présent parmi la foule de sympathisants massée devant le monastère des Hiéronymites.

"Si les pays africains de langue portugaise sont aujourd'hui indépendants c'est parce que cet homme y a grandement contribué", a souligné Abraao Mabial, un admirateur de 26 ans d'origine angolaise.

Contemporain de François Mitterrand et Helmut Kohl, Mario Soares, qui se définissait lui-même comme "un homme de convictions et de caractère", a également été le grand artisan de l'intégration de son pays au projet européen.

Plus récemment, il avait pourfendu avec virulence la politique d'austérité budgétaire mise en oeuvre par le précédent gouvernement de centre droit, en échange d'un plan de sauvetage accordé en 2011 par l'UE et le Fonds monétaire international.

Sa santé s'était détériorée après une encéphalite dont il avait été atteint en janvier 2013. Hospitalisé le mois dernier dans un état "critique" pour des raisons médicales qui n'ont pas été dévoilées, il était tombé dans un "coma profond" le lendemain de Noël avant de s'éteindre en présence de ses proches.

tsc/bh/lch

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