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10/01/2017 05:32 EST | Actualisé 11/01/2018 00:12 EST

Le Portugal rend un ultime hommage à Mario Soares

Le Portugal rendait un ultime hommage à l'ancien président socialiste Mario Soares, salué comme l'un des principaux artisans de l'avènement de la démocratie, lors d'une cérémonie solennelle précédant son enterrement mardi en fin d'après-midi à Lisbonne.

"C'est l'homme qui nous a donné la démocratie et la liberté", a témoigné Maria Albergaria, 57 ans, parmi les milliers de Lisboètes qui ont tenu à faire leurs adieux à ce monument de la vie politique portugaise, décédé samedi à l'âge de 92 ans.

Exposée en chapelle ardente depuis lundi au monastère des Hiéronymites, la dépouille de l'ex-chef d'Etat devait être inhumée au cimetière de Prazeres, destination finale d'un cortège funèbre qui devait s'arrêter brièvement devant le Parlement et le siège du Parti socialiste.

Lors d'une cérémonie organisée dans le cloître du monastère, son fils Joao Soares, qui a également fait carrière dans la politique, a loué "l'optimisme, la trempe, le courage, la détermination et l'audace" de l'ex-chef d'Etat.

Recouvert du drapeau national rouge et vert, son cercueil était posé au centre de ce lieu emblématique de l'histoire du Portugal où Mario Soares, alors Premier ministre, avait signé en 1985 le traité d'adhésion du Portugal à la Communauté économique européenne.

- 'Passion pour la liberté' -

"En cette heure de deuil national, je veux exprimer notre affection et notre gratitude émue pour tout ce que Mario Soares a été, pour tout ce qu'il a fait", a déclaré l'actuel Premier ministre, le socialiste Antonio Costa, dans un message vidéo adressé depuis l'Inde où il se trouvait en visite officielle.

Plusieurs personnalités internationales, dont le roi d'Espagne Felipe VI, le président brésilien Michel Temer et le président sortant du Parlement européen, le social-démocrate allemand Martin Schulz, ont participé à cet hommage.

Le président français François Hollande y était représenté par l'ancien Premier ministre socialiste Lionel Jospin. Egalement présent, l'ex-chef de gouvernement espagnol Felipe Gonzalez a estimé que "Mario Soares restera pour toujours une référence, surtout pour son courage politique et sa passion pour la liberté".

Militant antifasciste, fondateur du Parti socialiste portugais, ministre des Affaires étrangères, deux fois chef de gouvernement, président de la République de 1986 à 1996 puis député européen, Mario Soares a joué les premiers rôles pendant une quarantaine d'années, incarnant à lui seul l'histoire récente de son pays.

Infatigable animal politique, cet avocat de formation avait toutefois subi un cuisant échec lors de l'élection présidentielle de 2006, disputée à 80 ans.

- 'Mon héros' -

Les historiens retiendront surtout son rôle décisif au lendemain de la Révolution des Oeillets de 1974, un coup d'Etat militaire qui a mis fin à 48 ans de dictature et 13 ans de guerres coloniales. Vainqueur des premières élections libres, il avait tenu tête au puissant Parti communiste.

"Mario Soares est mon héros. Il y a 43 ans je l'ai accueilli lors de son retour de l'exil et aujourd'hui je le vois partir avec beaucoup de tristesse", a témoigné Francisco Oliveira, 63 ans, présent parmi la foule de sympathisants massée devant le monastère des Hiéronymites.

Contemporain de François Mitterrand et Helmut Kohl, Mario Soares, qui se définissait lui-même comme "un homme de convictions et de caractère", a également été le grand artisan de l'intégration de son pays au projet européen.

Plus récemment, il avait pourfendu avec virulence la politique d'austérité budgétaire mise en oeuvre par le précédent gouvernement de centre droit, en échange d'un plan de sauvetage international.

Hospitalisé le mois dernier dans un état "critique" pour des raisons médicales qui n'ont pas été dévoilées, il était tombé dans un "coma profond" le lendemain de Noël avant de s'éteindre en présence de ses proches.

tsc/bh/cls

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