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07/12/2016 06:18 EST | Actualisé 08/12/2017 00:12 EST

La Suisse dévoile le premier avion solaire conçu pour la stratosphère

Après le tour du monde historique de deux Suisses à bord de Solar Impulse, un autre aventurier suisse a dévoilé mercredi un avion solaire avec lequel il compte réaliser le premier vol solaire habité dans la stratosphère.

"Notre objectif est de démontrer qu'avec les technologies actuelles, il est possible de réaliser des prouesses qui dépassent le potentiel des énergies fossiles", a déclaré Raphaël Domjan, 44 ans, déjà auteur en 2012 du premier tour du monde à l'énergie solaire à bord du bateau PlanetSolar.

Après plus de deux ans de préparation, l'avion bi-place SolarStratos a été présenté à la presse sur la base militaire de Payerne (ouest de la Suisse). Long de 8,5 mètres pour une envergure de 24,8 mètres, il est recouvert de 22 m2 de panneaux solaires et pèse 450 kilos.

Ce sera le premier avion solaire habité à pénétrer la stratosphère, un exploit impossible à réaliser avec un avion à propulsion classique.

A 25 km d'altitude, on peut voir les étoiles en plein jour et la courbure de la Terre. Mais il y règne une température de -70° avec seulement 5% de la pression atmosphérique normale. Pour des raisons de poids l'avion ne sera pas pressurisé, obligeant le pilote à porter une combinaison d'astronaute fonctionnant uniquement à l'énergie solaire, autre première mondiale.

Le voyage jusqu'à la stratosphère durera environ cinq heures : deux heures et demi d'ascension, quinze minutes la tête dans les étoiles, puis trois heures pour redescendre sur terre.

"Les véhicules électriques et solaires comptent parmi les grands défis du 21ème siècle", a expliqué l'éco-aventurier dans un communiqué. "Notre avion, qui pourra voler à une altitude de 25.000 mètres, ouvre une porte sur une aviation électrique et solaire commerciale, proche de l'espace".

Les premiers vols tests se dérouleront dès février prochain et les premiers vols à moyenne altitude sont prévus dans le courant de l'été 2017. Les premiers vols stratosphériques sont eux envisagés pour 2018.

La recherche et l'industrie suisses sont à la pointe dans le domaine de l'énergie solaire et des cellules photoélectriques.

Deux autres Suisses, Bertrand Piccard et André Borschberg, ont réussi il y a quelques mois à boucler un tour du monde historique en volant jour et nuit à l'énergie solaire à bord de l'avion Solar Impulse 2.

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