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07/12/2016 18:00 EST | Actualisé 08/12/2017 00:12 EST

France: l'ex-ministre Cahuzac, jugé pour fraude fiscale, fixé jeudi sur son sort

La justice française dira jeudi si l'ancien ministre du Budget Jérôme Cahuzac doit aller en prison pour fraude fiscale et blanchiment, quatre ans après avoir déclenché le plus retentissant scandale du mandat présidentiel de François Hollande.

A l'issue de deux semaines de procès, trois ans de prison ferme et cinq ans d'inéligibilité ont été requis en septembre contre l'ancienne étoile montante socialiste, et deux ans contre son ex-femme, accusés d'avoir mené "une vie familiale enracinée dans la fraude".

Quand, en décembre 2012, le site d'informations Médiapart révèle que le ministre du Budget détient un compte en Suisse, celui qui se présente comme le chevalier blanc de la lutte contre la fraude fiscale nie.

Pendant quatre mois, il dément catégoriquement, "les yeux dans les yeux" des députés et de ses amis politiques. Mais l'étau judiciaire se resserre. Il finira par démissionner le 19 mars 2013, par avouer le 2 avril - c'est l'actuel Premier ministre Bernard Cazeneuve qui le remplacera au pied levé à son poste.

Ce scandale est le premier accroc à la "République exemplaire" promise par François Hollande pendant sa campagne pour se démarquer de son concurrent, l'ex-président Nicolas Sarkozy, empêtré dans les affaires.

Depuis, la France a renforcé ses outils contre la fraude et la corruption, avec la création d'une Haute autorité pour la transparence de la vie publique, un statut pour les lanceurs d'alerte, une agence anticorruption.

Jérôme Cahuzac, lui, a renoncé à toute vie publique. A 64 ans, ses proches le disent "brisé", mais dans ses rares confidences le déni n'est jamais loin. Devenir ministre, estimait-il en 2014, a été "l'erreur de ma vie".

Ses justifications au procès -l'argent caché était selon lui destiné à financer le courant politique d'un ancien Premier ministre socialiste, Michel Rocard, aujourd'hui décédé- sont balayées par l'accusation qui épingle un homme pour lequel "la vérité est un mirage".

- 'fuite en avant' -

Le procès a mis à nu les secrets bancaires d'un couple dans la tourmente. Dans les années 90, il fallait placer l'argent qui coulait à flot de la florissante clinique d'implants capillaires gérée par les époux - lui est chirurgien de formation, elle dermatologue.

"On était conscient de l'illégalité" de ces pratiques, a dit à la barre l'ex-épouse, Patricia Ménard, une "femme trahie" qui révélera elle-même aux juges l'existence de comptes sur l'île de Man.

Les Cahuzac ont reconnu "une fuite en avant" dans l'opacité offshore, mais nié avoir construit "un système organisé".

Leur patrimoine global dissimulé est estimé à 3,5 millions d'euros. L'argent s'est retrouvé à hauteur de 600.000 euros sur le compte suisse de Jérôme Cahuzac (transféré en 2009 de la banque genevoise Reyl vers la Julius Baer à Singapour), à hauteur de 2,7 millions d'euros sur le compte de l'île de Man géré par Patricia Cahuzac, et pour près de 240.000 euros de chèques versés sur les comptes de la mère de l'ex-chirurgien.

Dix-huit mois d'emprisonnement avec sursis et 375.000 euros d'amende ont été demandés contre le banquier suisse François Reyl et l'intermédiaire Philippe Houman, accusés d'avoir "organisé l'opacité" des avoirs. Contre la banque genevoise Reyl, l'accusation a requis l'amende maximale encourue (1,875 million d'euros) et l'interdiction d'exercer une activité bancaire en France pendant cinq ans.

Si elle est condamnée, Patricia Cahuzac n'ira sans doute pas en prison compte tenu des possibilités d'aménagement de peine. En revanche, le risque est réel pour Jérôme Cahuzac. Mais quel sens aurait la prison pour cet homme qui "ne représente aucun danger pour la société" et est déjà "un banni, un exilé de force", ont plaidé ses avocats.

Le jugement sera scruté avec attention par d'autres illustres prévenus de fraude fiscale, comme les héritiers du marchand d'art Guy Wildenstein qui seront fixés en janvier ou la petite-fille de la couturière Nina Ricci dont le procès en appel est en cours.

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JULIUS BAER GRUPPE AG