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16/10/2016 18:01 EDT | Actualisé 17/10/2017 01:12 EDT

Lancement réussi de deux astronautes vers le laboratoire spatial chinois

La Chine est parvenue à placer sur orbite lundi deux astronautes partis rejoindre son deuxième laboratoire spatial à près de 400 km d'altitude, a annoncé l'agence Chine Nouvelle.

Les deux hommes, Jing Haipeng et Chen Dong, ont décollé de la base de lancement de Jiuquan, dans le désert de Gobi (nord-ouest), à bord du vaisseau spatial Shenzhou-11, a indiqué l'agence de presse d'Etat. Le vaisseau a été lancé par une fusée Longue Marche-2F.

Le président chinois Xi Jinping a adressé un message de félicitations à l'équipage.

Les deux astronautes doivent arriver sous 48 heures à bord du deuxième laboratoire spatial chinois, Tiangong-2, un engin lancé le mois dernier dans le but d'ouvrir la voie au déploiement dans six ans d'une station habitée dans l'espace.

Ils y passeront 30 jours avant de revenir sur Terre, selon Chine Nouvelle.

Les deux "taïkonautes", comme les Chinois nomment leurs astronautes, mèneront des expériences en matière de médecine, de biologie, de physique, de tempêtes solaires et de réparations d'équipements.

La conquête de l'espace, coordonnée par l'état-major militaire, est perçue en Chine comme un symbole de la nouvelle puissance du pays sous l'égide du Parti communiste. Pékin a investi des milliards de dollars dans ses programmes spatiaux pour tenter de rattraper l'Europe et les Etats-Unis.

La Chine veut déployer en 2022 une station spatiale habitée, au moment où la station spatiale internationale (ISS) aura cessé de fonctionner.

Parallèlement, Pékin rêve d'envoyer un homme sur la Lune. En décembre 2013, la Chine a réussi à faire alunir sa sonde Chang'e-3, puis à débarquer sur la surface lunaire un véhicule téléguidé nommé "Lapin de jade", une mission qualifiée de "plein succès".

Ce "rover" lunaire a toutefois rencontré un problème mécanique qui l'a plongé dans de longues phases de coma.

Pékin ambitionne aussi d'envoyer un vaisseau spatial autour de Mars vers 2020, avant de déployer un véhicule téléguidé sur la planète rouge.

bar/ehl/plh

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