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29/09/2016 20:13 EDT | Actualisé 30/09/2017 01:12 EDT

La sonde Rosetta s'écrasera aujourd'hui sur la comète Tchouri

Après 12 années passées dans l'espace, la sonde Rosetta achèvera sa mission vendredi en s'écrasant volontairement sur la comète Tchouri, rejoignant ainsi le robot Philae.

L'odyssée de Rosetta, qui avait pour objectif d'étudier la comète Tchourioumov-Guérassimenko (alias Tchouri), prendra donc fin après avoir parcouru près de 8 milliards de kilomètres. Lancée en mars 2004, la sonde escorte la comète depuis août 2014.

Mais Rosetta et Tchouri s'éloignent de plus en plus du Soleil, qui est la seule source d'énergie de la sonde. Des régulations imposent d'éteindre une sonde et son émetteur une fois que la mission est terminée pour ne pas perturber les autres communications dans l'espace.

L'Agence spatiale européenne a donc choisi de mettre fin à la mission pendant qu'elle contrôle encore la sonde et que celle-ci a encore assez de puissance pour travailler.

Rosetta utilisera ses dernières forces pour tenter d'accumuler le plus de données scientifiques possible pendant ses dernières heures.

Les dernières heures de Rosetta

Durant sa descente contrôlée vers la comète, une approche commencée jeudi et qui durera plus de 14 heures, la sonde prendra des photos rapprochées du corps céleste et recueillera des données sur les gaz près de la surface.

« Nous ne sommes pas allés avec Rosetta dans les deux derniers kilomètres [avant la surface de la comète] et nous pensons qu'ils sont essentiels à la compréhension de la façon dont les gaz et la poussière s'échappent de la surface pour gagner l'atmosphère extérieure », affirme Matt Taylor, scientifique attaché à la mission Rosetta, au centre opérationnel de l'Agence spatiale européenne à Darmstadt, en Allemagne.

« L'impact contrôlé » de la sonde sur la comète est attendu vendredi aux alentours de 10 h 40 UTC (6 h 40 HAE). Rosetta a été programmée pour s'éteindre dès qu'elle entrera en contact avec la surface du noyau cométaire.

Ceux qui ont travaillé à la mission Rosetta s'accordent à dire que la sonde a dépassé de loin les attentes des scientifiques, en tenant bon aussi longtemps.

Le 12 novembre 2014, après avoir été largué de la sonde, le robot Philae s'est posé sur Tchouri, une première historique. Philae a notamment découvert des molécules organiques sur la comète. Il s'est endormi 60 heures après s'être posé, s'est réveillé en juin 2015, puis n'a plus donné signe de vie depuis le 9 juillet dernier. Rosetta a coupé ses communications avec Philae fin juillet 2016.