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31/07/2016 05:59 EDT | Actualisé 01/08/2017 01:12 EDT

Un accident de mongolfière au Texas a fait au moins 16 victimes

LOCKHART, Texas — Au moins 16 personnes sont mortes, samedi, lors d'un accident de montgolfière au centre du Texas, a annoncé dimanche le Conseil national de la sécurité des transports des États-Unis, alors que les enquêteurs tentent toujours de déterminer le nombre exact de passagers.

Il s'agit visiblement du pire accident du genre dans l'histoire des États-Unis, et l'un des pires dans le monde. En février 2013, une montgolfière qui survolait l'Égypte avait pris en feu et tué au moins 19 touristes étrangers.

Les enquêteurs du Conseil national de la sécurité des transports tentent de comprendre comment l'accident a pu se produire, a indiqué le porte-parole Robert Sumwalt lors d'une conférence de presse à Washington.

M. Sumwalt a offert peu de détails sur ce que les enquêteurs ont appris jusqu'à maintenant, mais ils cherchent à savoir si le pilote de la montgolfière avait rempli une liste des passagers avant de décoller. Des plans de vols sont rarement élaborés pour les tours de montgolfière, a-t-il ajouté.

Une petite équipe de l'agence américaine est déjà sur les lieux de l'écrasement à Lockhart, ville située à moins de 50 kilomètres au sud d'Austin. D'autres enquêteurs se dirigeaient vers l'endroit, dimanche.

L'accident est survenu dans un champ, samedi matin, à environ 7 h 40, heure locale.

Margaret Wylie, qui vit près du lieu de l'écrasement, a raconté à l'Associated Press qu'elle était en train de faire sortir son chien lorsqu'elle a entendu un bruit inhabituel.

«J'ai regardé autour et c'était comme une boule de feu qui montait en l'air», a-t-elle dit, soulignant que la «boule de feu» se trouvait sous de grosses lignes électriques et qu'elle était assez haute pour les toucher. 

Mme Wylie, qui a appelé les secours, a ajouté que le ciel était clément au moment de la catastrophe. Elle a indiqué qu'elle voyait souvent des montgolfières dans le secteur.

La montgolfière appartenait à l'entreprise Heart of Texas Hot Air Balloon Rides, selon deux sources bien au fait de l'enquête qui ont requis l'anonymat.

Le site internet de l'entreprise indique qu'elle offre des tours de montgolfières dans les environs de San Antonio, Houston et Austin.

Recommandation écartée

Une recommandation faite il y a deux ans au sujet des risques d'accident de montgolfière a été écartée par l'Administration fédérale de l'aviation (FAA) des États-Unis.

En 2014, le Conseil national de la sécurité des transports (NTSB) avait pressé la FAA d'exiger des entreprises offrant des tours guidés en montgolfières qu'elles détiennent un permis délivré par celle-ci. Les opérateurs de ces engins devraient être soumis aux contrôles de sécurité de la FAA, écrivait la présidente du NTSB, Deborah Hersman, dans une lettre envoyée au directeur de la FAA, Michael Huerta, en avril 2014.

Le directeur de la FAA avait répondu à la NTSB en novembre dernier, disant que son organisation considérait que les risques d'accident étaient trop faibles pour qu'une nouvelle réglementation soit nécessaire.