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14/07/2016 05:30 EDT | Actualisé 15/07/2017 01:12 EDT

Coupe Davis - 1/4 de finale: la France favorite contre les Tchèques sans Berdych

La France, avec Jo-Wilfried Tsonga et la paire Nicolas Mahut/Pierre-Hugues Herbert sacrée à Wimbledon, part favorite du quart de finale de Coupe Davis contre une République tchèque privée de son principal atout, Tomas Berdych, de vendredi à dimanche sur dur indoor à Trinec (ouest de la République tchèque).

Sur le papier, les Tchèques Jiri Vesely et Lukas Rosol, respectivement 50e et 78e au classement mondial, semblent tout à fait à la portée de Tsonga (N.10) et du jeune Lucas Pouille (N.21), qui a réalisé sur le gazon londonien sa première grosse performance en Grand Chelem (quart de finale), à 22 ans.

"J'ai été très bien accueilli dans cette équipe, je suis très heureux d'en faire partie. J'ai hâte d'être sur le terrain demain (vendredi)", a déclaré Pouille, qui a réussi à gravir non moins de 67 échelons au classement mondial depuis début mars.

Les hommes du capitaine Yannick Noah doivent pourtant se méfier de ces Tchèques parfois capables d'exploits gigantesques, dont le scalp de membres du "Big Four": Vesely a battu Djokovic en avril à Monte Carlo, alors que Rosol est venu à bout de Nadal à Wimbledon en 2012.

"On s'est préparé. Aujourd'hui, on est prêt à relever le défi. On s'attend à un match rude et dur", a déclaré Yannick Noah, qui a soulevé le Saladier d'Argent comme capitaine en 1991 et 1996.

Absent à Trinec, Tomas Berdych, 8e joueur mondial, a été l'artisan des victoires tchèques en Coupe Davis en 2012 et 2013, aux côtés du vétéran Radek Stepanek, aujourd'hui âgé de 37 ans.

"Tomas nous manquera sûrement. Il est notre meilleur joueur, il a disputé récemment la demi-finale de Wimbledon. Mais je respecte sa décision, cette saison n'est pas facile et il a aussi besoin de se reposer", a déclaré le capitaine tchèque, Jaroslav Navratil.

Son homologue français doit quant à lui se passer des services de Richard Gasquet (N.14), blessé aux côtes, et Gaël Monfils (N.17), atteint d'un virus.

- 'Très avide d'un succès' -

Neuf fois victorieuse de la Coupe Davis, la France a soulevé le Saladier d'Argent pour la dernière fois en 2001.

"Nous sommes parfaitement au courant du fait que cette génération de Français est très avide d'un succès en Coupe Davis. Il feront tout pour gagner ici", a reconnu Stepanek.

"L'équipe de France est vraiment très forte. Ils ont suffisamment de joueurs pour mettre sur pied au moins deux équipes de très haut niveau. Mais nous jouons à domicile, devant nos spectateurs, c'est notre avantage", a de son côté estimé Lukas Rosol.

Il s'agira de la 16e rencontre de ces deux grandes nations de la Coupe Davis, la balance penchant légèrement en faveur des Français (8-7).

Lors de leur dernière confrontation, en demi-finale de l'édition 2014, la France s'est aisément imposée 4 victoires à 1, sur terre battue à Roland-Garros.

Au premier tour de l'édition en cours, les Français ont pulvérisé le Canada (5-0) à Baie-Mahault, en Guadeloupe, alors que les Tchèques ont éliminé l'Allemagne dans une rencontre plus accrochée disputée à Hanovre (3-2).

Ce quart de finale se déroulera à Trinec, ville sans histoire située à 400 km à l'est de la capitale Prague, non loin de la frontière polonaise, et siège d'une usine sidérurgique géante qui parraine depuis une dizaine d'années les équipes tchèques de Coupe Davis et de Fed Cup.

Principalement utilisée pour le hockey sur glace, l'arène locale "Werk Arena", qui peut recevoir jusqu'à 5000 spectateurs, abritera pour la première fois un match de tennis.

jma/pel