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11/06/2016 11:19 EDT | Actualisé 12/06/2017 01:12 EDT

Le composé chimique W-18 n'est peut-être pas aussi puissant qu'on le croit

VANCOUVER — Des experts remettent en question l'affirmation largement diffusée de Santé Canada voulant que la drogue W-18 soit 100 fois plus puissante que le fentanyl, doutant même que le nouveau venu sur le marché noir soit techniquement un opiacé.

Bien que le W-18 puisse très bien s'avérer dangereux, davantage de recherches devront être menées pour tirer des conclusions quant aux effets et à la puissance chimiques de la substance, croit le Dr. David Juurlink, directeur du département de pharmacologie et de toxicologie du Centre des sciences de la santé Sunnybrook, à Toronto.

Selon lui, il y a encore trop d'incertitudes entourant cette substance chimique.

Celle-ci serait apparue pour la première fois à la fin des années 1970 sous forme d'une composante chimique destinée à être un analgésique. Elle fut créée et brevetée à l'Université de l'Alberta. C'était un des 32 composants chimiques conçus dans le cadre de la W-Série. Aucun d'eux n'a finalement été produit commercialement.

Il est devenu illégal de produire, de posséder et de distribuer du W-18 au Canada depuis le 1er juin. La substance avait été identifiée dans plusieurs saisies de drogues illicites.

Des chercheurs étudiant la structure chimique du W-18 estiment que le composé ne se lie pas aux récepteurs d'opiacés du corps humain de la même façon que le fentanyl et que d'autres opiacés le font, a fait remarquer David Juurlink.

Le chimiste retraité Ed Knaus, qui est l'inventeur du W-18, a par ailleurs expliqué que même si plusieurs autres composés de la W-série ont des effets similaires aux opiacés, ce n'est toutefois pas le cas pour la nouvelle substance distribuée à l'heure actuelle sur la marché illicite de drogues.

Le W-18 n'est pas nécessairement 10 000 fois plus toxique ou dangereux que la morphine, a ajouté Ed Knaus. «Le problème est que la presse et les gens extrapolent (et) commencent à faire des équations», a-t-il dit.

Le Centre pour le contrôle des maladies de la Colombie-Britannique est d'ailleurs revenu sur son affirmation qui définissait le W-18 comme un opiacé 100 fois plus toxique que le fentanyl.

Santé Canada n'a pour sa part pas répondu à la demande d'entrevue de La Presse Canadienne.