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07/06/2016 23:14 EDT | Actualisé 08/06/2017 01:12 EDT

Non-dénonciation d'agressions pédophiles: le cardinal français Barbarin entendu par la police

Que savait l'archevêque de Lyon (centre-est), le cardinal Philippe Barbarin, sur le cas d'un prêtre, suspecté d'abus sexuels sur des scouts il y a 25 ans ? Son audition mercredi par la police doit aider à faire la lumière sur une affaire qui empoisonne l'Eglise de France.

Le Primat des Gaules, l'une des personnalités les plus influentes de cette Eglise de France, est arrivé mercredi vers 06H00 GMT dans les locaux de la Brigade départementale de protection de la famille pour une audition libre - sans garde à vue - dans le cadre de deux enquêtes préliminaires.

Elles touchent ici à leur fin: il reviendra prochainement au procureur de la République d'y donner suite ou non en classant l'affaire, en la renvoyant directement devant un tribunal ou en saisissant un juge d'instruction.

La convocation de Mgr Barbarin, après plusieurs mois de scandale, intervient aussi quatre jours après la publication d'une lettre apostolique dans laquelle le pape François, qui soutient jusqu'à présent le cardinal, a ouvert la voie à la révocation d'évêques coupables de "négligence" face à des cas de pédophilie.

Mis en cause pour des faits de "non-dénonciation" d'agressions sexuelles sur mineurs et de mise en danger de la vie d'autrui, Philippe Barbarin doit s'expliquer en particulier sur le cas du père Bernard Preynat, mis en examen (inculpé) fin janvier pour des agressions sexuelles commises sur des scouts entre 1986 et 1991.

Mais cette affaire est complexe: les faits sont anciens et le cardinal Barbarin, qui assure n'avoir "jamais couvert le moindre acte de pédophilie", n'est arrivé dans le diocèse de Lyon qu'en 2002. Soit onze ans après le dernier fait retenu par la justice contre le père Bernard.

- Prescription -

Depuis quand l'archevêque était-il au courant ? De quoi a-t-il été informé et par qui ? Pourquoi avoir laissé ce prêtre exercer dans une paroisse au contact d'enfants jusqu'en août 2015 ? Sans dénoncer les faits à la justice ?

Les réponses publiques du diocèse ont varié: évoquant d'abord un premier contact avec une victime en 2014, le cardinal a ensuite précisé avoir entendu parler de l'affaire, via un tiers, dès 2007-2008. Date qui peut avoir de l'importance, la prescription en matière de non-dénonciation étant de trois ans.

Lors d'une réunion du clergé lyonnais, le 25 avril, le cardinal a reconnu "des erreurs dans la gestion et la nomination de certains prêtres". Il a également demandé pardon aux victimes. Le pape lui a enfin apporté un soutien sans équivoque.

Mais pour les victimes regroupées au sein de l'association La Parole Libérée, l'archevêque a bel et bien voulu étouffer les agissements de Bernard Preynat, en faisant perdurer "l'omerta" qui prévalait depuis les années 70. Au moins six d'entre elles ont porté plainte.

Une seconde enquête préliminaire pour "non-dénonciation" a par ailleurs été ordonnée après celle d'un haut fonctionnaire du ministère de l'Intérieur affirmant avoir été victime d'agressions sexuelles, à 16 et 19 ans, d'un autre prêtre lyonnais dans les années 1990.

- Perquisitions -

C'est le diocèse, en octobre, qui avait révélé l'enquête en cours sur le père Preynat. Mais les langues se déliant et d'autres affaires ayant refait surface, le scandale a depuis éclaboussé toute l'Eglise.

D'autres membres du diocèse de Lyon visés par les plaintes ont été entendus dans ce dossier et au moins deux perquisitions ont eu lieu à l'archevêché. Le cardinal Barbarin avait déjà été entendu comme témoin dans d'autres affaires mais c'est la première fois qu'il répond d'accusations de non-dénonciation.

Vendredi, la cour d'appel de Lyon doit se prononcer sur la prescription des faits reprochés au père Preynat. Si elle les déclarait prescrits, la défense de Mgr Barbarin estime qu'il ne serait plus possible de poursuivre le cardinal, mais les avis juridiques divergent.

Un seul évêque français à ce jour a été condamné pour non dénonciation, Mgr Pican en 2001, à trois mois de prison avec sursis.

Parmi les autres affaires de pédophilie secouant l'Eglise, la justice française a ordonné mardi le renvoi devant un tribunal correctionnel du centre de la France d'un prêtre soupçonné d'actes pédophiles commis entre 2007 et 2010 en Centrafrique, selon son avocat.

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