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08/06/2016 02:47 EDT | Actualisé 09/06/2017 01:12 EDT

France: plus de 350 kg de défenses d'éléphants saisis, plus grosse prise en dix ans

Les douanes françaises ont annoncé mercredi avoir saisi plus de 350 kilos de défenses d'éléphants en moins d'une semaine dans deux affaires de trafic différentes, la prise la plus importante depuis dix ans dans le pays.

La douane a d'abord saisi 212 kilos d'ivoire dans une entreprise de la région parisienne le 25 mai. L'affaire avait débuté en septembre 2015 lors d'un contrôle routier à Poitiers (centre de la France) quand des douaniers avaient découvert quatre défenses brutes d'éléphants d'Afrique dans une voiture.

L'enquête a permis de remonter à la tête d'un réseau, un chef d'entreprise franco-vietnamien installé en région parisienne, qui utilisait son activité de vente d'antiquités pour organiser le trafic de l'ivoire.

Le 1er juin, les douaniers de l'aéroport parisien de Roissy ont pour leur part intercepté un homme en provenance d'Angola qui se rendait au Vietnam et transportait 26 défenses d'éléphants, soit 142 kilos, dissimulés dans six bagages de soute.

"Les trafiquants avaient mis l'ivoire dans les valises et coulé de la mousse autour des défenses pour les protéger pendant le voyage", a déclaré Gilles Beltran, l'un des responsables des douanes à Roissy. "Tout cela demande une certaine logistique, c'est donc une organisation criminelle bien structurée", a-t-il ajouté.

Le commerce illégal d'ivoire est la troisième forme de trafic le plus rentable après le trafic de stupéfiants et d'armes. Il est alimenté par la demande en Asie et au Moyen-Orient, où les défenses d'éléphants sont utilisées dans la médecine traditionnelle et en ornementation. Il peut être revendu jusqu'à 7.000 euros le kilo.

Il reste aujourd'hui environ 450.000 éléphants sur le continent africain, et on estime à plus de 35.000 le nombre de ces animaux tués chaque année.

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