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07/05/2016 07:54 EDT | Actualisé 08/05/2017 01:12 EDT

L'avionneur Airbus accélère son programme de vols stratosphériques

Airbus veut accélérer samedi son aventure vers la stratosphère grâce à un vol dans le Nevada (ouest des Etats-Unis) du planeur spatial Perlan 2 emportant à bord son président Tom Enders, qui sera l'un des co-pilotes. Si la météo le permet.

Le vol est prévu vers 13H45 locales (20H45 GMT) et devrait durer entre trente minutes et deux heures mais pourrait être repoussé de 24 heures en cas de pluie, attendue par les prévisions météorologiques locales.

L'objectif de cet essai, qui s'inscrit dans une campagne de vols débutée en mars dans la région montagneuse du Lac Tahoe, est de confirmer qu'un équipage peut survivre dans des conditions similaires à celles de la planète Mars.

Le groupe aéronautique européen Airbus et l'association Mission Perlan 2, à l'origine de ce projet ambitieux, veulent tester l'ensemble du système de cet aéronef sans moteur qui sera soumis pendant le vol à différentes vitesses et à divers scénarios d'altitude, de stress et de vibrations.

Ils espèrent déterminer si cet appareil est vraiment solide et s'il peut résister à des conditions intenses pouvant potentiellement le détruire.

Outre la capacité de résistance de l'engin, "nous allons aussi tester s'il est possible de laisser les pilotes dans le planeur sans faire entrer d'air de l'extérieur et s'ils peuvent respirer l'air à l'intérieur du cockpit sans provoquer trop d'humidité", explique à l'AFP Einar Enevoldson, fondateur et président de ce projet à but non lucratif.

L'humidité est particulièrement mauvaise pour les équipements électroniques et embue les fenêtres. "Nous devons la contrôler", insiste M. Enevoldson.

La mission Perlan 2 est un projet de planeur spatial développé par une association regroupant des spécialistes en ingénierie et en aérospatial.

Airbus, qui envisage de construire des avions pouvant voler à des altitudes supérieures aux moyennes actuelles, lui a promis jusqu'à 4 millions de dollars ce qui en fait l'un des plus importants donateurs.

- Effacer un record -

Avec plus de 27 mètres d'envergure pour 816 kilos, ce planeur a été conçu pour grimper jusqu'à 90.000 pieds (27.400 mètres) d'altitude, où la densité de l'air ne représente que 2% de celle du niveau de la mer. Son système de pressurisation est censé maintenir la cabine à une pression équivalente à 15.000 pieds, selon Airbus, ce qui évite de porter de lourdes combinaisons.

Perlan 2, qui ambitionne de battre en 2016 le record d'altitude en atteignant la stratosphère, compte également collecter des informations pour aider à lutter contre le changement climatique car il devrait pouvoir aller jusqu'aux portes de l'espace étudier l'atmosphère.

Le vol test prévu samedi vise aussi à confirmer le calendrier annoncé pour effacer le record d'altitude de l'avion de reconnaissance SR-71 Blackbird, qui avait volé en 1976 à 25.900 mètres d'altitude, explique Einar Enevoldson.

"Nous ne déploierons pas l'aéronef en Argentine si on n'est pas certains qu'on peut voyager jusqu'aux portes de l'espace en toute sécurité", déclare l'ancien pilote.

L'équipe de Perlan 2 prévoit en effet de s'installer à Buenos Aires d'ici la fin de l'année parce que les ondes y sont alimentées par le vortex polaire jusqu'à la stratosphère et parce qu'elle veut profiter des forts courants provoqués par la cordillère des Andes. Les ondes servant à assurer la sustentation de Perlan 2 sont en effet générées dans les régions montagneuses.

En prenant part à ce projet qui renvoie à l'âge d'or des premiers aventuriers de l'espace, Airbus essaie d'associer son nom aux innovations en cours dans l'industrie aérospatiale sous l'impulsion des milliardaires américains Elon Musk (SpaceX, Tesla) et Jeff Bezos (Blue Origin, Amazon) qui se livrent à distance à un duel dans les lanceurs.

"Nous voulons faire partie des disrupteurs (créateurs d'une innovation qui change un secteur, NDLR) de notre industrie", indique-t-on auprès du groupe européen.

lo/elm

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