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07/03/2016 06:35 EST | Actualisé 07/03/2016 11:29 EST

Le Centre Jardin Hamel ravagé par un incendie

Jean-François Nadeau/Radio-Canada

Les pompiers tentent toujours de maîtriser l'incendie qui a ravagé, tôt ce matin, le Centre Jardin Hamel à L'Ancienne-Lorette. L'immense bâtiment situé au 6029 boulevard Hamel est une perte totale.

Une partie de la toiture s'est effondrée et une pelle mécanique s'active à déplacer les débris. Le feu a pris naissance vers 4 h 30 dans le bâtiment principal du magasin spécialisé en horticulture avant de se propager aux serres et à l'ensemble des installations.

C'est le chef d'un restaurant voisin, Luc Plamondon, qui a donné l'alerte. « C'était des grosses flammes concentrées sur la première serre sur le côté. Ça s'est propagé à une vitesse épouvantable », témoigne-t-il.

Devant l'intensité du brasier et la superficie du bâtiment de plus de 36 550 mètres carrés, les pompiers ont utilisé des canons puissants avec un débit d'eau plus important. La structure d'acier s'est écroulée sous l'effet de la chaleur plus de quatre heures après le début du brasier.

« Ce qu'on craignait est arrivé. La toiture s'est effondrée, la structure d'acier a tordu et ça s'est effondré. Le feu fait rage sous la tonne de débris encore », affirme Annie Marmen du Service de protection contre l'incendie de Québec.

Une soixantaine de pompiers combattent toujours les flammes. Le boulevard Hamel est fermé dans les deux directions dans ce secteur.

Une institution en horticulture

Le Centre Jardin Hamel, qui est une véritable institution à Québec, accueillait les événements Papillons en fête et Éducazoo. Seulement 4 des 140 animaux de cette dernière activité ont été sauvés des flammes.

Lynn Smith, une employée, est arrivée sur place en catastrophe en apprenant que le centre jardin fondé en 1969 était la proie des flammes.

« C'est une vie, c'est une légende Hamel. Il y a une moyenne d'employés qui sont là depuis environ 20 ans, 25 ans. On fait de tout ici, là c'était l'exposition des papillons. C'était grandiose. C'est une grosse perte », témoigne-t-elle avec émotion.

Un des copropriétaires du commerce depuis 2012, Jean-Paul Daoust a déjà affirmé sa volonté de reconstruire d'ici le mois de mai.

« C'est sûr que c'est un choc. Jardin Hamel c'est quand même une institution à Québec, un des pionniers. C'est sûr qu'on a l'intention de reconstruire. »

Le fondateur surpris

Le fondateur de l'entreprise, Gaétan Hamel, a vendu son centre de jardin il y a 11 ans, jour pour jour. Il séjournait en Floride lorsqu'il a appris la nouvelle.

« Il y a plusieurs employés que j'ai formé dans le temps qui sont toujours là. C'est pour eux autres que je trouve que c'est triste », soutient M. Hamel.

L'entrepreneur à la retraite s'explique mal un incendie aussi important. « Normalement, il n'y a pas beaucoup de serres qui passent au feu parce que ce sont des espaces libres avec un toit de polythène. Il n'y a pas beaucoup de choses qui peuvent brûler. Mais là, curieusement cette année, il y en a trois. »

Les serres Fortier et les Serres Lizotte de Lévis ont été ravagées par les flammes en janvier.