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25/02/2016 02:59 EST | Actualisé 25/02/2017 00:12 EST

La locomotive de légende "Flying Scotsman" fait son grand retour sur les rails

L'un des fleurons du patrimoine industriel de la Grande-Bretagne, la locomotive à vapeur "Flying Scotsman", a quitté jeudi matin la gare londonienne de King's Cross pour son premier voyage officiel sur les rails après une restauration de dix ans.

Laissant derrière elle un voluptueux panache de vapeur blanche, la fière machine de 97 tonnes à la robe verte a quitté le quai numéro 1 vers 07H40 GMT sous les acclamations d'une foule de curieux et de passionnés venus assister à la renaissance de cet engin des années 1920.

"C'est un sentiment merveilleux de la voir ici, de la voir rouler. C'est comme une très belle femme", a déclaré à l'AFP Sir William McAlpine, un de ses anciens propriétaires.

Quelque 300 passagers, dont certains de ses anciens conducteurs ou propriétaires et des donateurs ayant permis sa renaissance, remplissaient ses wagons d'époque au charme suranné: cloisons boisées, larges fauteuils de salon au tissu rouge, tables dressées comme dans un grand restaurant et éclairées par de petites lampes en forme de cloche.

Au menu du petit-déjeuner très bristish: thé, porridge, et une coupe de champagne pour célébrer l'événement, servis par du personnel en veston vert, comme la couleur de Flying Scotsman.

Parmi les passagers, Paul Jubb, un passionné de train de 58 ans originaire de Birmingham, ne cache pas sa joie.

"Je n'avais jamais imaginé qu'un jour, près d'un demi-siècle après (sa mise à la retraite) j'aurais la chance de monter à bord de ce train célèbre", s'exclame-t-il, "les trains à vapeur ont vraiment quelque chose d'extraordinaire".

- Un jour historique -

Tiré par la puissante locomotive 60103, le train filait dans la campagne anglaise, traversant villes et villages sous les regards ébahis des badauds et laissant dans son sillage un nuage de vapeur.

L'"Écossais volant" doit arriver vers 12H30 GMT à la gare de York (Angleterre), cité historique à environ 280 kilomètres au nord-ouest de Londres, avant de rejoindre dans l'après-midi le Musée national des chemins de fer, à York également, où il restera jusqu'au début mars.

Il s'agit du premier véritable voyage de la locomotive depuis son retour sur les rails en janvier, à Bury (nord-ouest de l'Angleterre) et une série de tests.

Dans les prochains mois, le "Flying Scotsman" partagera son temps entre des trajets à caractère touristique et des expositions.

"C'est un jour historique", a estimé Paul Kirkman, directeur du Musée national des chemins de fer.

"C'est fantastique de voir ce magnifique symbole de l'héritage ferroviaire et technologique britannique à nouveau courir sur les rails", s'est réjoui de son côté Sir Peter Hendy, patron du réseau ferroviaire Network Rail.

Construite en 1923, elle a été la première locomotive à vapeur à atteindre la vitesse de pointe de 160 km/h et la première à relier Londres à Édimbourg (Écosse) d'une traite.

Après sa retraite en 1963, "Flying Scotsman" avait traversé l'Atlantique pour aller tirer des trains touristiques sur la côte ouest des États-Unis.

Rachetée en 1973 par Sir William McAlpine, la locomotive est revenue en Grande-Bretagne où elle a eu plusieurs propriétaires.

Rénovée à la fin des années 1990, la locomotive a tiré quelque temps les wagons du mythique train Venice Simplon-Orient Express pour des excursions touristiques au départ de la gare londonienne de Victoria.

En 2004, la puissante machine avait été rachetée par le Musée National des chemins de fer pour 2,3 millions de livres, en partie grâce à des fonds levés auprès du public, et les travaux avaient commencé en 2006.

La restauration aura coûté 4,2 millions de livres (5,6 millions d'euros).

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