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11/02/2016 08:16 EST | Actualisé 11/02/2016 08:22 EST

Allemagne: un ancien garde d'Auschwitz comparaît à 94 ans

ASSOCIATED PRESS
94-year-old former SS guard at the Auschwitz death camp Reinhold Hanning, center, leaves the building after the opening of his trial in Detmold, Germany, Thursday, Feb. 11, 2016. Hanning faces trial for 170,000 counts of accessory to murder, the first of up to four cases being brought to court this year in an 11th-hour push by German prosecutors to punish Nazi war crimes. (Bernd Thissen/Pool Photo via AP)

Le procès de Reinhold Hanning, ancien gardien d'Auschwitz âgé de 94 ans, s'est ouvert jeudi en Allemagne pour complicité dans la mort de dizaines de milliers de personnes et doit être d'emblée consacré aux témoignages de survivants de la Shoah.

L'audience a débuté en milieu de matinée. En raison de l’intérêt médiatique et du nombre de parties civiles, le procès ne se tient pas au tribunal de Detmold (ouest), comme c'était prévu au départ, mais dans les locaux de la chambre de commerce et d'industrie, à l'écart du centre-ville.

Une quarantaine de parties civiles, des personnes venues des États-Unis, du Canada, d'Israël ou de Grande-Bretagne, sont représentées au procès. Trois d'entre elles, les Allemands Leon Schwarzbaum, Erna de Vries et Justin Sonder, doivent déposer jeudi et vendredi, juste après la lecture de l'acte d'accusation visant Reinhold Hanning, jugé au moins jusqu'au 20 mai.

L'ancien gardien de camp, dont l'état de santé ne permet que deux heures d'audience par jour, répond de "complicité" dans la mort d'au moins 170 000 personnes entre janvier 1943 et juin 1944. Il encourt 3 à 15 ans de prison, une menace essentiellement symbolique vu son âge.

Il est le troisième accusé d'une vague de procédures tardives entamées avec la condamnation en 2011 de John Demjanjuk, ex-gardien de Sobibor, puis celle l'an dernier d'Oskar Gröning, ex-comptable d'Auschwitz. Deux autres anciens SS seront jugés fin février à Neubrandenburg (nord-est), puis mi-avril à Hanau (ouest).

"L'âge n'a pour moi aucune importance", martèle depuis des années le procureur de Dortmund Andreas Brendel, qui portera l'accusation contre Hanning.

'Pas trop tard'

Il s'agit aussi de rattraper in extremis "les manquements de la justice allemande", rappelle Christoph Heubner, vice-président du Comité International Auschwitz. Sur les 6500 SS du camp qui ont survécu à la guerre, moins de 50 ont été condamnés, dans un climat longtemps marqué en Allemagne par l'envie de tourner la page et la forte présence d'anciens nazis dans la magistrature.

"Ce procès aurait dû se tenir il y a 40 ou 50 ans. Mais même maintenant, il n'est pas trop tard pour se représenter ce qui a eu lieu", estimait à la veille de l'audience Justin Sonder, 90 ans, qui a perdu 22 membres de sa famille sous le régime nazi et a été déporté à 17 ans.

Angela Orosz, 71 ans, fut l'un des deux seuls bébés à survivre à Auschwitz et témoignera pour "maintenir en vie" la mémoire des victimes de la Shoah, et parce qu'elle estime que tout le personnel du camp "contribuait à la machine de mort".

"Sans ces gens et leur soutien actif à l'Holocauste (...), le meurtre de 1,1 million de personnes en quelques années n'aurait pas été possible, et de nombreux membres de ma famille seraient peut-être vivants", a expliqué à l'AFP cette retraitée canadienne d'origine hongroise, née peu avant Noël 1944.

Peine symbolique

Comme pour Demjanjuk et Gröning, condamnés avant lui, le parquet ne reproche à Reinhold Hanning aucun geste criminel précis, mais l'accuse d'avoir été l'un des "rouages" de l'extermination. À la différence des précédents procès, l'accusation ne se limite plus aux meurtres dans les chambres à gaz, mais englobe les exécutions sommaires et "l'extermination par les conditions de vie".

Jeune ouvrier engagé à 18 ans dans les Waffen SS, parti combattre dans les Balkans, puis sur le front russe, Hanning a été transféré début 1942 à Auschwitz. Membre de l'unité SS Totenkopf, il était affecté au camp de base Auschwitz-I tout en surveillant à l'occasion la rampe d'arrivée de Birkenau (Auschwitz-II).

S'il aura la parole jeudi matin, rien n'indique qu'il s'exprimera. Contrairement à Oskar Gröning, qui avait témoigné dans un mémoire distribué à ses proches, puis dans les médias pour "lutter contre le négationnisme", avant de demander pardon aux victimes à son procès, Hanning n'a jamais évoqué publiquement son passé.