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29/01/2016 10:23 EST | Actualisé 29/01/2017 00:12 EST

Cargo à la dérive à l'ouest de la France: nouvel essai samedi en vue du remorquage

Des spécialistes du sauvetage en mer vont continuer samedi, après une tentative avortée vendredi, de préparer le remorquage d'un cargo en détresse, dérivant lentement dans le Golfe de Gascogne, à quelque 270 km au large de La Rochelle (ouest), selon les autorités françaises.

Le "Modern Express", dont l'équipage a été évacué mardi par hélicoptère, immatriculé à Panama et transportant 3.600 tonnes de bois débité et des engins de travaux, dérive faiblement vers l'est, à un noeud (moins de 2 km/h), a précisé la préfecture maritime française de l'Atlantique.

Des experts en renflouement de la société néerlandaise Smit Salvage, hélitreuillés vendredi après-midi à bord du "Modern Express", ont pu passer une "ligne de passage légère" entre un remorqueur et le cargo, préalable au remorquage. Mais les mouvements des navires, imprimés par une houle de 4 à 5 mètres, "ont provoqué la rupture de cette ligne", et l'arrivée de la nuit a empêché une nouvelle tentative qui va être préparée pour samedi matin, a indiqué la préfecture maritime de l'Atlantique.

Un équipier de Smit Salvage a été légèrement blessé à l'épaule dans l'opération vendredi, a ajouté la préfecture, sans pouvoir fournir plus de précision sur les circonstances.

La forte gîte du cargo de 164 mètres de long, de 40 à 50 degrés, s'est stabilisée, et il ne présentait pas vendredi d'entrée eau apparente.

Opération "périlleuse et difficile", en raison de l'inclinaison du navire, le remorquage n'est pas pour autant mission impossible, selon des experts maritimes consultés par l'AFP. "Le bateau est remorquable, surtout que l'état de la mer n'est pas mauvais", a estimé Yvon Mounès, directeur des opérations de sauvetage pour l'armateur Les Abeilles.

Plusieurs bâtiments se trouvaient sur zone autour du Modern Express : une frégate française de lutte anti-sous-marine, la Primauguet, avec à bord un hélicoptère, et un remorqueur affrété par la Marine nationale, L'Abeille Bourbon, transportant les experts de Smit.

Deux remorqueurs espagnols, engagés par la société de sauvetage, se trouvaient également sur site, ainsi qu'un bâtiment de dépollution de la Marine française, L'Argonaute, envoyé "par mesure de prévention".

Le "Modern Express" avait lancé mardi après-midi un appel de détresse après avoir pris une forte gîte, pour une raison encore indéterminée, à 270 km de la pointe nord-ouest de l'Espagne. Ses 22 hommes d'équipage avaient été évacués le même jour par des hélicoptères espagnols dans des conditions de mer "très difficiles".

pbl/ban/mw/cel