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29/01/2016 09:00 EST | Actualisé 29/01/2017 00:12 EST

Cargo à la dérive à l'ouest de la France : des experts préparent le remorquage

Des spécialistes du sauvetage en mer préparaient vendredi le remorquage d'un cargo en détresse long de 164 mètres, dérivant lentement dans le Golfe de Gascogne, à quelque 270 km au large de La Rochelle (ouest), selon les autorités françaises.

Le "Modern Express", dont l'équipage a été évacué mardi par hélicoptère, immatriculé à Panama et transportant 3.600 tonnes de bois débité et des engins de travaux, dérive faiblement vers l'est, à un noeud (moins de 2 km/h), a précisé la préfecture maritime française de l'Atlantique.

Des experts en renflouement de la société néerlandaise Smit Salvage ont pu être hélitreuillés à bord dans l'après-midi. Les quatre hommes devaient préparer le navire au remorquage, un travail de "plusieurs heures", selon la préfecture.

La forte gîte du cargo, de 40 à 50 degrés, s'est stabilisée, et il ne présente pas d'entrée eau apparente. La mer à la mi-journée était relativement calme.

Le préfet maritime de l'Atlantique a accepté vendredi le plan d'action présenté par l'armateur du Modern Express, et la société Smit Salvage entendait profiter d'une bonne "fenêtre météo" avant une dégradation prévue ce week-end, a précisé la préfecture à l'AFP.

Opération "périlleuse et difficile", en raison de l'inclinaison du navire, le remorquage n'est pas pour autant mission impossible, selon des experts maritimes consultés par l'AFP. "Le bateau est remorquable, surtout que l'état de la mer n'est pas mauvais", a estimé Yvon Mounès, directeur des opérations de sauvetage pour l'armateur Les Abeilles.

Plusieurs bâtiments se trouvaient sur zone autour du Modern Express : une frégate française de lutte anti-sous-marine, la Primauguet, avec à bord un hélicoptère, et un remorqueur affrété par la Marine nationale, L'Abeille Bourbon, transportant les experts de Smit.

Deux remorqueurs espagnols, engagés par la société de sauvetage, se trouvaient également sur site, ainsi qu'un bâtiment de dépollution de la Marine française, L'Argonaute, envoyé "par mesure de prévention".

Le "Modern Express" avait lancé mardi après-midi un appel de détresse après avoir pris une forte gîte, pour une raison encore indéterminée, à 270 km de la pointe nord-ouest de l'Espagne. Ses 22 hommes d'équipage avaient été évacués par des hélicoptères espagnols dans des conditions de mer "très difficiles".

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