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23/01/2016 01:44 EST | Actualisé 23/01/2016 01:53 EST

Tempête «snowzilla»: New York paralysée, circulation interdite

La tempête Jonas, surnommée « Snowzilla », est arrivée dans la nuit de vendredi à samedi à New York, où son intensité a été revue à la hausse, au point d'en faire «très probablement» l'une des pires tempêtes de neige jamais vues dans la mégalopole, selon le maire.

En milieu de matinée, un relevé à Central Park faisait état de 29 cm de neige tombés depuis la veille, a indiqué le maire de New York, Bill de Blasio, lors d'une conférence de presse.

Jonas, qui avait balayé Washington dès vendredi, a également fait souffler le vent, parfois à une vitesse supérieure à 80 km/h.

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Les prévisions du service de météorologie nationale (NWS) tablent désormais sur 50 à 63 cm de neige au total pour New York, contre 30 à 45 cm jusqu'ici.

«Ce sera très probablement l'une des pires tempêtes de neige de l'histoire de la ville», a assuré Bill de Blasio.

Le plus fort de la tempête est intervenu à 11h selon le gouverneur de l'État de New York, Andrew Cuomo, mais d'importantes chutes de neige étaient attendues jusqu'en début de soirée samedi.

Les deux hommes ont déclaré chacun l'état d'urgence, pour l'État de New York et pour sa principale ville. La circulation jugée non essentielle est interdite dans la ville à partir de 14h30, rapporte la chaîne d'information CNN.

Le maire a demandé à l'ensemble de ses administrés de ne pas sortir de chez eux dans l'immédiat.

Les conseils des autorités avaient été largement suivis, seuls quelques rares véhicules circulant samedi, en milieu de journée.

La police de New York (NYPD) a indiqué que 200 accidents avaient été enregistrés depuis le début de la journée et qu'il avait été procédé à l'enlèvement de 80 véhicules bloqués par la neige.

La régie transports de New York (MTA) a suspendu le service des bus, mais le métro fonctionnait quasiment normalement, malgré des retards.

La côte est en état d'urgence

L'est des États-Unis est recouvert samedi d'un épais manteau de neige, tombé en quelques heures, qui a privé d'électricité des dizaines de milliers d'habitants et contraint les autorités à mobiliser l'armée pour déneiger et réparer les dégâts.

La tempête, qui doit se poursuivre tout au long du week-end, a déjà provoqué la mort d'au moins huit personnes, notamment dans des accidents, selon les médias américains.

Depuis plusieurs jours, les sites météo annonçaient l'arrivée de cette tempête record, qui devrait toucher une bonne partie de l'est des États-Unis allant de Washington à New York.

« Je veux être très claire avec tout le monde. Nous percevons cela comme une tempête majeure et potentiellement meurtrière », avait déclaré vendredi la maire de Washington, Muriel Bowser.

Au moins 85 millions de personnes, soit un quart de la population américaine, pourraient être affectées par la tempête, surnommée « Snowzilla » par le quotidien Washington Post, en référence au destructeur lézard géant du cinéma japonais, « Godzilla ».

Une quinzaine d'États devraient être touchés, depuis la façade Atlantique (entre New York et la Caroline du Sud) jusqu'à l'Arkansas, dans le Sud.

Les prévisionnistes s'attendent à des chutes de neige de plus 60 cm sur Washington et sa région samedi soir, accompagnées de verglas, vents forts (jusqu'à 90 km/h) et inondations sur les côtes.

Le plein de victuailles essentielles

Les habitants de la capitale, où les écoles publiques étaient fermées vendredi, ont fait le plein de victuailles essentielles pour tenir tout le week-end, formant de longues files d'attente dans les supermarchés.

« Je pense que ça va être un désastre », a déclaré Sharonda Brown, une infirmière portant un carton de courses à la sortie d'un supermarché.

La patronne de la police de Washington, Cathy Lanier, a appelé la population à rester chez elle. « Avec le vent qui forcit et la neige qui s'accumule, on va avoir de plus en plus de gens coincés ».

Washington et les États voisins de Virginie et du Maryland ont été placés en état d'urgence.

En Virginie, le gouverneur Terry McAuliffe a mobilisé plusieurs centaines de membres de la garde nationale - des militaires de l'État fédéré - pour les secours. Il a également une réserve de 650 000 tonnes de sel pour dégager les routes et huit millions de litres de sel liquide, a-t-il dit.

Le candidat à la primaire républicaine, Chris Christie, gouverneur du New Jersey, a suspendu sa campagne dans le New Hampshire pour superviser les mesures prises dans son Etat, où il a ordonné l'arrêt des services de bus et de trams.

Dans le Kentucky, plusieurs centaines de chauffeurs de poids lourds et automobilistes ont été bloqués pendant plusieurs heures de nuit en raison de la neige et du verglas.

Vols suspendus, métro fermé

Les vents violents se révèlent particulièrement dévastateurs dans un pays où le réseau électrique est rarement enterré. Il n'est pas rare que des centaines de milliers de personnes se retrouvent privées d'électricité pendant plusieurs jours, y compris dans les banlieues huppées de Washington.

Les premières coupures ont commencé en Caroline du Nord où plus de 100 000 personnes sont concernées, selon les services d'urgences de cet État. En Virginie, moins de 2000 personnes étaient privées d'électricité selon le gouverneur, mais il a mobilisé 60 équipes d'électriciens d'autres État pour aider aux réparations.

La capitale américaine pourrait subir ses plus fortes chutes de neige en près d'un siècle et devrait être totalement paralysée car, fait rare, le gestionnaire de ses transports en commun WMATA a décidé de suspendre les bus vendredi à partir de 17 h, mais également de fermer le métro dès 23 h pour tout le week-end.

Ce métro est le deuxième plus fréquenté du pays, après New York, avec environ 700 000 passagers transportés chaque jour en temps normal. Il n'a jamais été fermé aussi longtemps en plus de 40 ans d'existence, selon le Washington Post.

Des milliers de vols ont également été annulés, selon le site spécialisé flightaware.com. Le trafic ferroviaire est également réduit à la portion congrue. Et plusieurs rencontres sportives, notamment des matchs de basket et de hockey, ont été reportés.

Si les prévisions se concrétisent, la tempête Jonas se placerait en deuxième position des plus grosses quantités de neige déversées en deux jours sur Washington, le record ayant été établi en 1922 avec 66 cm tombés en 48 heures.