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28/12/2015 08:10 EST | Actualisé 28/12/2015 08:15 EST

Bilan 2015: 15 découvertes qui ont marqué la science

rajeshbac via Getty Images
High resolution rendered image of planet Mars at sunrise

De l'eau sur Mars, une nouvelle espèce du genre humain découverte en Afrique du Sud et un simple test sanguin pour détecter le cancer. Voici notre rétrospective scientifique de l'année 2015.

1. L'HOMO NALEDI, NOUVELLE ESPÈCE DU GENRE HUMAIN

 Photo :  PC/AP/Themba Hadebe

Une nouvelle espèce du genre humain, qui aurait existé il y a un à deux millions d'années, a été mise au jour dans une grotte d'Afrique du Sud, où des fouilles ont permis d'exhumer le plus important « échantillon » d'ossements fossilisés humains trouvé à ce jour sur le continent africain. Homo naledi est d'une taille comparable à celle d'un être humain actuel de petite taille. Son cerveau est aussi très petit par rapport à sa masse corporelle. L'anthropologue Michelle Drapeau, de l'Université de Montréal, a participé à ces travaux. -


2. DE L'EAU COULE SUR MARS

 Photo :  NASA

L'un des mystères de la planète Mars est enfin levé cette année. La NASA a confirmé la présence d'eau liquide salée à sa surface lors des mois les plus chauds, un potentiel pour la vie sur cette planète. Les curieuses lignes qui entaillent certaines pentes de Mars seraient en effet des ruisseaux de saumure, une eau très fortement concentrée en sel. Des chercheurs français montrent pour leur part que d'autres ravines observées seraient produites par l'action de la glace de CO2 en hiver ou au printemps, et non par des écoulements d'eau liquide. Ils affirment que sous la glace de CO2 chauffée par le Soleil, d'intenses mouvements de gaz peuvent déstabiliser et fluidifier le sol jusqu'à créer des coulées semblables à celles générées par un liquide.


3. UN SIMPLE TEST SANGUIN POUR DÉTECTER LE CANCER

 Photo :  iStockphoto

En analysant les plaquettes sanguines (normalement impliquées dans la coagulation), des oncologues ont découvert qu'il est possible d'y déceler la marque laissée par un cancer quelque part dans l'organisme avec un taux de succès de 96 %. Qui plus est, le test permet de déterminer de quel cancer il s'agit. À surveiller dans les prochaines années.


4. UNE VISION BIONIQUE À NOS PORTES

 Photo :  Ocumentic Technology

L'entreprise Ocumentic Technology a annoncé la mise au point de lentilles qui améliorent l'acuité visuelle en la rendant trois fois supérieure à la vision 20/20. La chirurgie nécessaire, d'une durée de 8 minutes, a été présentée lors de la réunion annuelle de la Société américaine de la cataracte et de la chirurgie réfractive. L'invention, actuellement en période d'essais cliniques, pourrait être commercialisée d'ici 2017.


5. PLUTON DÉVOILÉE

 Photo :  NASA/JHUAPL/SwRI

Après un voyage de 5 milliards de kilomètres, la sonde spatiale américaine New Horizons, lancée il y a neuf ans par la NASA, réussit son survol historique de la planète naine. Il lui faudra au total 16 mois pour transmettre l'intégralité des données qu'elle a collectées et qui nous permettent de jeter un regard nouveau sur Pluton.


6. UN PREMIER ANTIBIOTIQUE EN 30 ANS

 Photo :  Nature

Des scientifiques américains et allemands ont découvert un antibiotique, la teixobactine, qui combat les résistances bactériennes de plus en plus nombreuses comme les staphylocoques dorés résistant à la méthicilline et les entérocoques résistant à la vancomycine. Il pourrait être utilisé chez l'humain d'ici 10 ans.


7. L'ÉPIGÉNOME FINALEMENT CARTOGRAPHIÉ

 Photo :  iStockphoto

Après la publication de la carte du génome humain en 2003, qui reste globalement identique tout au long de la vie, des scientifiques américains ont réalisé la première carte de l'épigénome humain, la recette des commandes biochimiques qui stimulent ou inhibent l'expression de l'ADN et qui peut être influencée par le régime alimentaire et l'environnement d'une personne. Les chercheurs sont de plus en plus persuadés que l'épigénome joue un rôle important dans l'apparition de maladies comme le cancer, l'autisme ou l'alzheimer.


8. UN CISEAU QUI COUPE À L'ÉCHELLE MOLÉCULAIRE

Corriger les gènes à volonté. Jamais n'en avons-nous été aussi près, et cela, grâce aux travaux de la microbiologiste française Emmanuelle Charpentier. Cette dernière est à l'origine d'une révolution, d'un incroyable outil. Son nom? Crispr, l'acronyme pour Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats. Crispr pourrait se comparer à un ciseau moléculaire d'une incroyable précision qui est capable de pénétrer directement dans une cellule vivante pour y corriger un gène.


9. UNE NOUVELLE CATÉGORIE DE PARTICULES

 Photo :  CERN

Des expériences menées au plus grand accélérateur de particules du monde, le LHC, de l'Organisation européenne pour la recherche nucléaire (CERN), ont permis de découvrir une catégorie de particules encore inconnue, dont l'existence était soupçonnée, mais n'avait jamais été vérifiée. Leur nom : les pentaquarks. Ils sont composés de quarks, à savoir les constituants fondamentaux des protons et des neutrons, assemblés selon une configuration qui, en plus de 50 ans de recherches expérimentales, n'avait encore jamais été observée. L'étude de ses propriétés pourrait permettre de mieux comprendre comment est constituée la matière ordinaire, c'est-à-dire les protons et les neutrons dont nous sommes tous composés.


10. UN VACCIN EFFICACE CONTRE L'EBOLA

 Photo :  iStockphoto

Le vaccin expérimental VSV-ZEBOV, qui a été en partie élaboré par l'Agence de la santé publique du Canada, s'est avéré efficace à 100 % au cours des 10 jours suivant son administration chez des personnes non infectées, mais qui avaient été en contact avec des malades. Son essai clinique a été réalisé grâce à une importante coopération internationale comprenant l'OMS et des experts de nombreux pays. Cette collaboration a permis de tester le vaccin sur le terrain en moins d'un an, alors qu'il en faut généralement une dizaine d'années pour parvenir à ce stade de développement.


11. CI-GÎT NÉFERTITI?

 Photo :  AFP/Olivier Lang

De nouvelles analyses au radar menées dans la tombe du pharaon Toutankhamon à Louxor, dans le sud de l'Égypte, confortent la thèse de l'existence d'une chambre secrète qui pourrait contenir la sépulture de Néfertiti, épouse du pharaon Akhenaton, connu comme le père de Toutankhamon. Selon des archéologues, la tombe du pharaon renferme deux autres galeries. L'une coïnciderait avec l'existence d'un lieu d'entreposage et l'autre serait plus grande et vraisemblablement préexistante. Les égyptologues recherchent encore à ce jour la momie de Néfertiti, cette reine de beauté légendaire qui exerça un rôle politique et religieux fondamental au XIVe siècle avant Jésus-Christ. La suite en 2016.


12. VIH/SIDA : UN TRAITEMENT PRÉVENTIF EFFICACE

La prise d'un traitement antirétroviral préventif, le Truvada, au moment des rapports sexuels diminue de 86 % le risque d'infection par le VIH, selon une étude d'une agence française et du Centre hospitalier de l'Université de Montréal. Le Truvada a d'abord été créé comme un traitement anti-VIH pris par les séropositifs. Les chercheurs rappellent que cet outil de prévention pour les séronégatifs ne doit pas se substituer au préservatif.


13. LE CHAÎNON MANQUANT DE L'ÉVOLUTION?

 Photo :  Université de Bergen

Des chercheurs européens ont annoncé la découverte d'une nouvelle forme de vie. Lokiarchaeota a été découverte dans la fissure géothermique entre le Groenland et la Norvège. Le micro-organisme est d'une structure génétique inconnue jusqu'à maintenant si bien qu'il n'entre dans aucune des classifications établies (procaryotes et eucaryotes). Il pourrait ainsi être responsable de l'évolution de la vie sur Terre en faisant le pont entre les deux catégories fondamentales.


14. DE PLUS EN PLUS PRÈS D'UNE AUTRE TERRE

Impression artistique de l'exoplanète Kepler-452b

 Photo :  NASA

Encore cette année, les astrophysiciens ont continué leur quête d'une planète semblable à la Terre. La découverte de deux nouvelles exoplanètes à l'aide du télescope Kepler donne le ton au début de l'année. Kepler-438b et Kepler-442b sont en orbite autour d'étoiles rouges dites naines, plus petites et moins chaudes que notre Soleil, à respectivement 470 et 1100 années-lumière de la Terre. Puis, cet été, la NASA a annoncé la détection de Kepler-452b, la plus petite planète découverte jusqu'à maintenant située dans la zone habitable autour d'une étoile du même type que notre Soleil. Ainsi, de l'eau liquide pourrait se trouver à la surface de cette exoplanète, ce qui permettrait l'existence de la vie.

Enfin, cet automne, une exoplanète de la grosseur de la Terre, dont l'atmosphère serait semblable à celle de Vénus, a été découverte par des astrophysiciens du Massachusetts Institute of Technology. La planète de type rocheuse appelée GJ 1132b est, selon les chercheurs, certainement l'une des découvertes les plus significatives à ce jour dans notre quête de mondes semblables à la Terre. Elle est en orbite autour d'une étoile de type naine rouge située à seulement 39 années-lumière de la Terre.


15. UNE PROTHÈSE RECRÉE LA SENSIBILITÉ D'UN MEMBRE PERDU

 Photo :  SAMUEL KUBANI

Un Autrichien amputé d'une jambe porte maintenant une prothèse qui recrée la sensibilité du membre qu'il a perdu. L'enseignant Wolfgang Rangger, 54 ans, avait été amputé sous le genou en 2007 à la suite de complications d'un AVC. Cette percée réalisée par le Pr Hubert Egger et son équipe de l'Université de Linz, en Autriche, est le fruit d'une technique associant le déplacement de faisceaux de nerfs et la mise en oeuvre de capteurs sur une prothèse connectée d'un nouveau type.


Et vous? Quelle est la découverte scientifique qui vous a le plus marqué cette année? Répondez-nous dans les commentaires ci-dessous.

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