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31/10/2015 13:06 EDT | Actualisé 31/10/2016 01:12 EDT

Une comète « tête de mort » frôle la Terre pour l'Halloween

Curieuse coïncidence, un énorme objet spatial ressemblant à une tête de mort a frôlé la Terre samedi, en ce jour de la fête d'Halloween.

La NASA a fourni une image de la comète. Avec sa forme blanchâtre en forme de crâne et ses cavités sombres, elle semble avoir « revêtu un déguisement de crâne pour son passage à l'Halloween », dit la scientifique de la NASA, Kelly Fast, dans un communiqué.

« Le gros rocher spatial qui va passer près de la Terre pour l'Halloween est très probablement une comète morte », poursuit l'agence.

La comète, qui a passé près de la Terre vers 13 h, heure de Montréal (17 h GMT), ne s'est toutefois pas approchée à plus de 486 000 kilomètres de notre planète, soit 1,3 fois la distance qui la sépare de la Lune. 

Les scientifiques ont d'abord cru que l'objet était un astéroïde lorsqu'ils l'ont détecté pour la première fois au début du mois d'octobre. Ils l'ont baptisé Asteroid 2015 TB145.

Une observation plus approfondie de l'objet à l'aide du télescope infrarouge de la NASA, installé à Hawaï, a toutefois permis de « déterminer qu'il s'agit plus probablement d'une comète morte qui a perdu ses matériaux volatils après de nombreux passages autour du soleil », a expliqué l'agence spatiale.

Un radiotélescope installé à Porto Rico, muni d'une antenne de 305 mètres de diamètres, a permis de capter des images de la comète en forme de tête de mort.

La vitesse très rapide et la grande taille de la comète, qui fait plus de 600 mètres de diamètres, avaient déjà attiré l'attention des astronomes.