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31/10/2015 15:19 EDT | Actualisé 31/10/2016 01:12 EDT

À des stades différents, Manning et Rodgers viseront le même objectif dimanche

DENVER — Dans la vie de tout grand athlète, il vient un moment ou celui-ci — ou celle-ci — doit se faire à l'idée que ses meilleurs jours sont passés. Peyton Manning en est là, mais pas Aaron Rodgers.

Alors que plusieurs observateurs voient le duel de dimanche comme une rare occasion de comparer deux grands quarts-arrières à des stades différents de leur carrière, les principaux intéressés préfèrent se concentrer sur la tâche qui les attend: Green Bay qui visite Denver alors que les deux équipes tenteront de porter leur dossier à 7-0.

Les deux meneurs de jeu sont bien conscients qu'ils ont toujours été jugés plus minutieusement et sévèrement que tout autre joueur — qu'il soit question de leur âge, de la puissance de leur bras et de la justesse des décisions qu'ils prennent, entre autres.

«Il faut maintenir un haut niveau de jeu, note Rodgers, qui a entamé sa 11e saison dans la NFL et qui, comme Manning, demeure à la recherche d'une deuxième bague du Super Bowl.

«Si vous êtes un joueur en progression, vous vous devez de maintenir cette progression. Si votre carrière tire à sa fin, vous vous devez d'éviter de régresser», a précisé le quart des Packers.

Manning, maintenant âgé de 39 ans et à sa 18e saison dans la NFL, travaille d'arrache-pied pour éviter d'avoir l'air d'un joueur en déclin. Lorsque questionné sur le fait qu'il ait été victime de dix interceptions alors qu'il a lancé sept passes de touché, le vétéran quart des Broncos a rétorqué que ce n'était pas une nouvelle et que son équipe présentait une fiche de 6-0.

Avec une victoire de plus, Manning rejoindra Brett Favre au premier rang de tous les temps pour le nombre de matchs gagnés par un quart partant, avec 186.

Que Manning puisse accomplir l'exploit contre l'équipe avec laquelle Favre a gagné la majeure partie de ses matchs n'est qu'une coïncidence sur laquelle il ne s'est pas attardé.

«Je ne préoccupe pas trop des 'si jamais' et des situations hypothétiques», a-t-il tranché.

Et ce n'est pas le temps.

La transition à laquelle Manning a dû se prêter avec l'arrivée de Gary Kubiak et de son nouveau système offensif a été marquée par plusieurs passes imprécises, des interceptions retournées pour des touchés et de nombreuses questions. L'attaque des Broncos se classe au 29e rang dans la NFL.

C'est la défensive, la meilleure de la ligue, qui permet aux Broncos de gagner des matchs cette saison. Et pendant que l'unité défensive, menée par Von Miller et DeMarcus Ware, maintient la cadence, plusieurs s'attendent à voir une offensive différente chez les Broncos après avoir bénéficié d'un congé le week-end dernier.

Pendant ce temps, les Packers affichent un dossier de 6-0 en grande partie parce que la vedette de l'équipe, Rodgers, est d'une efficacité chirurgicale.

En 2015, il est devenu seulement le troisième quart dans l'histoire de la NFL, après Don Meredith et Manning, à amorcer une saison avec 11 passes de touché et aucune interception. Rodgers se classe premier ou deuxième dans presque toutes les catégories liées au jeu aérien. Et pourtant, l'unité offensive des Packers a dû se passer de la contribution des receveurs Jordy Nelson, Randall Cobb et Davante Adams, tous trois victimes de blessures.

Après le match de dimanche, et celui que Manning devrait livrer face à son grand rival Tom Brady, à la fin de novembre, les observateurs et amateurs devraient être en meilleure posture pour déterminer si la fin approche pour Manning, ou s'il vit une baisse de production liée à une transition difficile avec un nouvel entraîneur-chef.

Mais aux yeux de Rodgers, Manning est tout simplement une «légende», peu importe l'issue du duel de dimanche.

«Il a été efficace pendant une si longue période de temps. Il a fixé la barre pour les quarts-arrières, et très bientôt, il détiendra à peu près tous les records de la ligue, ce qui est fort impressionnant.»