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06/10/2015 06:16 EDT | Actualisé 06/10/2015 10:53 EDT

Le Nobel de physique au Japonais Takaaki Kajita et au Canadien Arthur McDonald (VIDÉO)

Un Japonais et un Canadien ont été récompensés mardi par le prix Nobel de physique pour leurs travaux sur le neutrino, une particule cosmique dont ils ont établi qu'elle avait une masse.

Takaaki Kajita et Arthur McDonald se sont illustrés en mettant en évidence "les oscillations des neutrinos", une découverte qui permet de comprendre le fonctionnement interne de la matière et ainsi mieux connaître l'univers, a expliqué le jury suédois dans ses motivations.

"La découverte a mené à la conclusion, d'une portée considérable, que les neutrinos, longtemps considérés comme n'ayant pas de masse, devaient en avoir une, quoique faible", écrit le jury en saluant une "découverte historique".

Particule élémentaire de la matière, qu'on pourrait rapprocher d'un fantôme ou d'un caméléon, le neutrino a beau être un milliard de fois plus présent dans l'univers que chacun des constituants des atomes, il reste incroyablement difficile à détecter.

Le neutrino, qui intrigue les physiciens depuis les années 60, est en effet dépourvu de charge électrique, ce qui lui permet de jouer les passe-murailles.

Sur 10 milliards de neutrinos traversant la Terre, un seul interagira avec un atome de notre planète et il faudrait une année-lumière d'épaisseur de plomb pour arrêter la moitié de ces particules qui ont pour propriété de muter souvent.

Au cours de sa propagation dans l'espace à une vitesse proche de la lumière, le neutrino a l'étrange faculté d'osciller pour se métamorphoser en trois types distincts appelés "saveurs", en lien avec sa particule associée (électron, muon ou tauon).

Le prix était allé l'an dernier aux inventeurs de la diode électroluminescente (ampoule LED), une technologie aujourd'hui omniprésente dans notre quotidien.

La saison Nobel 2015 s'est ouverte lundi avec l'attribution du prix de médecine à trois chercheurs, l'Américain William Campbell, le Japonais Satoshi Ōmura et la Chinoise Tu Youyou, découvreurs de traitements contre les infections parasitaires et le paludisme.

Le Nobel est assorti d'une récompense de huit millions de couronnes suédoises (environ 1,25 M$), divisée le cas échéant entre les lauréats.

Le prix de chimie devait être annoncé mercredi, suivi de la littérature jeudi avec le nom du successeur de Patrick Modiano, de la paix vendredi et de l'économie lundi.

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