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03/10/2015 15:47 EDT | Actualisé 03/10/2016 01:12 EDT

Joaquin devient plus violent en route vers les Bermudes, inondations aux Etats-Unis

L'ouragan Joaquin a regagné en intensité samedi avec des vents atteignant jusqu'à 250 km/h et se dirigeait rapidement vers les Bermudes, mais ses effets se faisaient sentir jusqu'au sud-est des Etats-Unis, en partie noyé sous des pluies torrentielles.

Après avoir passé les Bahamas et fait tomber des trombes d'eau sur Haïti et Cuba, Joaquin se déplace à près de 30 km/h vers le nord-est, selon le dernier point du Centre national américain des ouragans (NHC) à 18H00 GMT.

La progression de la tempête vers les Bermudes a dégagé quelque peu la zone où les garde-côtes recherchent, pour l'instant en vain, un cargo de 225 mètres, l'El Faro, qui a disparu depuis jeudi avec 33 personnes à bord.

Rehaussé à une catégorie 4 sur une échelle qui en compte 5, Joaquin est le troisième ouragan de la saison dans l'Atlantique et il est le plus puissant par la force de ses vents.

- Pluies torrentielles -

La bonne nouvelle que l'ouragan allait éviter de toucher directement la côte est des Etats-Unis et passer relativement loin au large n'a donné qu'un bref répit aux autorités.

Une bonne partie du sud-est du pays et en particulier la Caroline du Sud fait face à des pluies torrentielles depuis plusieurs jours et elles ont déjà provoqué d'importantes inondations.

Le président Barack Obama a reconnu un état d'urgence en Caroline du Sud et ordonné que les autorités fédérales apportent leur aide aux autorités locales jusqu'à nouvel ordre, selon un communiqué de la Maison Blanche publié samedi.

"Quelque 200 millions d'Américains sur toute la côte est sont placés sous alerte aux inondations ce samedi", souligne la chaîne de télévision NBC, qui prédit que le pire est encore à venir.

"Les chutes de pluies en excès vont continuer samedi et samedi dans la nuit dans une bonne partie du sud-est des Etats-Unis. Des pluies cumulées de 13 à 25 centimètres, et plus élevées localement, sont à attendre dans la majeure partie de la Caroline du Sud et les Etats avoisinants", a mis en garde la météorologie nationale sur son site internet.

De nombreux endroits dans et autour de Charleston, une charmante ville côtière de Caroline du Sud avec un centre historique remontant au XVIIème siècle, sont aussi inondés, selon le site météo AccuWeather.com.

Une partie du centre-ville est interdit à la circulation, a indiqué la police de la ville sur son compte Twitter.

La gouverneure de l'Etat, Nikki Haley a demandé aux automobilistes de ne pas prendre la route et a souligné que ce week-end offrait une parfaite occasion de rester chez soi.

"Nous nous attendons à des niveaux historiques de précipitations ce week-end", a-t-elle souligné dans un communiqué.

En Caroline du Nord, des habitants qui résident en bord de mer ont été évacués vers des endroits plus élevés, selon les services d'urgence de l'Etat.

La compagnie ferroviaire Amtrak a interrompu une partie de son trafic sur le corridor sud-est ce samedi, selon un communiqué.

"Cette situation nous inquiète beaucoup", a déclaré Bill Martin, un météorologue des services de météo nationaux à la chaîne de télévision The Weather Channel. "Nous nous attendons à des niveaux de précipitations allant d'élevés à extrêmes dans les 48 heures", a-t-il souligné.

- Pas de trace -

Au large des Bahamas, les recherches ont également repris samedi pour tenter de retrouver le El Faro, mais pour l'instant en vain malgré d'importants moyens mis en oeuvre par les garde-côtes américains

Ce grand roulier -- un peu moins long que le porte-avion nucléaire français Charles de Gaulle -- a à son bord 28 Américains et 5 Polonais.

Un communiqué de Tote Maritime Puerto Rico, propriétaire d'El Faro, ne faisait état d'aucun progrès dans les recherches en début d'après-midi samedi.

"Tote Maritime continue de travailler en étroite collaboration avec les garde-côtes américains et toutes les ressources disponibles pour localiser et rétablir la communication avec El Faro", a souligné Tim Nolan, le président de Tote Maritime Puerto Rico.

Les garde-côtes utilisent des avions C-130 et un hélicoptère MH 60 Jayhawk. Deux bateaux devaient aussi se rendre sur la zone.

Les vents et la pluie demeurent très forts, a précisé le porte-parole des garde-côtes. "Il faut sans doute s'attendre à des vagues de six mètres" sur la zone, a-t-il indiqué.

La tempête Erika a été la plus destructrice dans l'Atlantique jusqu'à présent cette année. Elle a fait en août une trentaine de morts et causé de nombreux dégâts en particulier sur la petite île de la Dominique.

bur-vog/elc