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15/09/2015 10:47 EDT | Actualisé 15/09/2016 01:12 EDT

Sept morts, dont des étrangers, dans l'avalanche dans les Alpes françaises

Sept alpinistes sont morts mardi dans l'avalanche la plus meurtrière depuis le début de l'année en France, qui s'est déclenchée à la mi-journée dans le massif des Ecrins, dans le sud des Alpes, selon le dernier bilan des autorités locales.

Au moins cinq victimes sont des ressortissants étrangers, de "nationalité européenne", a indiqué le préfet du département des Hautes-Alpes (sud-est) Pierre Besnard, qui n'a pas voulu préciser laquelle.

La nationalité des deux autres tués n'était pas connue mardi après-midi. Un huitième personne, une femme, a réchappé au drame mais a été blessée au fémur.

Les secours procèdent à des vérifications pour s'assurer qu'il n'y ait pas d'autres victimes, a déclaré M. Besnard à l'AFP.

L'avalanche s'est déclenchée vers midi (10H00 GMT) au Dôme de neige des Écrins, un sommet culminant à 4.015 mètres, très fréquenté par les alpinistes en raison de sa facilité d'accès.

Au moins huit alpinistes, répartis en trois cordées, ont été emportés par l'avalanche. C'est le gardien du refuge des Écrins (3.170 mètres) qui a donné l'alerte.

Selon le préfet, "la météo n'avait pas donné d'alerte particulière. Un peu de neige était tombée mais le temps était relativement satisfaisant".

L'avalanche est partie entre 3.900 et 4.000 mètres d'altitude, déclenchée "très certainement" par une "plaque à vent", une épaisse couche de neige accumulée par le vent, qui rompt subitement en raison de son poids.

Les recherches, menées par des gendarmes et policiers spécialisés dans le secours en montagne aidés de trois hélicoptères, étaient toujours en cours dans l'après-midi, selon le ministère français de l'Intérieur.

Il s'agit de l'avalanche la plus meurtrière de l'année en France. Le 25 janvier, six personnes avaient été tuées dans le Queyras, également dans les Alpes, et le 1er avril, trois autres avaient trouvé la mort dans les Ecrins.

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