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03/09/2015 13:54 EDT | Actualisé 03/09/2016 01:12 EDT

USA: deux prêtres soupçonnés de pédophilie démis de leurs fonctions

Un archevêché américain, duquel deux évêques avaient été limogés par le pape pour n'avoir pas dénoncé un prêtre soupçonné de pédophilie, a annoncé en moins d'une semaine avoir démis de leurs fonctions deux prêtres soupçonnés d'agressions sexuelles sur mineurs.

"Aujourd'hui, le père Joseph Gallatin a été renvoyé de son ministère (de prêtre) et son cas impliquant des allégations d'agressions sexuelles sur un mineur a été signalé à Rome", écrit l'archevêché de Saint Paul et Minneapolis du Minnesota (nord), dans un communiqué publié mercredi.

L'archevêché explique avoir reçu dès 1998 des accusations d'abus contre ce prêtre de l'église St Peter à Mendota Heights, mais qu'il ne disposait pas de preuves suffisantes pour le démettre.

Ayant reçu depuis 2014 des "informations supplémentaires", l'archevêché l'a limogé, c'est-à-dire qu'il ne pourra plus célébrer la messe, porter le col romain ou se présenter comme prêtre.

Ce même archevêché a aussi annoncé samedi dernier avoir signalé à la police et démis temporairement de ses fonctions un autre prêtre, Robert Fitzpatrick, rattaché à deux paroisses de Roseville pour des accusations d'abus sur un mineur dans les années 1980. Il est mis en "congé" durant l'enquête.

Ces annonces interviennent quelques jours avant l'arrivée du pape aux Etats-Unis le 22 septembre, qui a pris cette année des mesures plus sévères pour lutter contre la pédophilie, un fléau qui discrédite l'Eglise catholique depuis une quinzaine d'année.

Ces décisions ne seraient pourtant "pas liées à la visite du pape" mais à une loi du Minnesota adoptée en 2013 (le Child Victim Act) qui permet de poursuivre des agresseurs présumés dans des cas auparavant prescrits, a expliqué à l'AFP Patrick Wall, un ancien prêtre qui travaille pour le cabinet d'avocats de victimes Jeff Anderson.

De ce fait, des affaires enterrées vont "ressusciter", ironise M. Wall, qui juge "extraordinaires" de telles décisions en moins d'une semaine.

L'archevêché "semble revoir sérieusement ses dossiers pour la première fois", se félicite-t-il.

La précédente vague de prêtres limogés remonte à 2002, quand une nouvelle politique de "tolérance zéro" des évêques américains à l'égard de la pédophilie avait conduit au départ de plus de 300 d'entre eux dans tous les Etats-Unis, dont une vingtaine dans le seul Minnesota, rappelle-t-il.

Le pape François avait accepté en juin la démission de deux évêques de ce même archevêché, l'archevêque Mgr John Clayton Nienstedt et son adjoint, Mgr Lee Anthony Piché. Elle était réclamée par des associations de victimes aux Etats-Unis.

La justice américaine accuse l'archevêché d'avoir refusé d'écouter les plaintes répétées contre un prêtre, Curtis Wehmeyer, aujourd'hui condamné et emprisonné pour avoir abusé de deux mineurs.

En avril, un autre évêque américain, Robert Finn, de Kansas City (centre), avait dû démissionner de la même manière. Mgr Finn, 62 ans, avait été reconnu coupable par la justice américaine, en 2012, de n'avoir pas dénoncé un prêtre pédophile, Shawn Ratigan.

Le pape avait aussi annoncé en juin un procès au Vatican contre un nonce accusé d'avoir abusé de mineurs en République dominicaine. Mais la mort en août de cause naturelle du prélat, Josef Wesolowski, a coupé court à l'initiative du Vatican, qui était une première.

are/elc