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01/09/2015 04:23 EDT | Actualisé 01/09/2015 04:23 EDT

Chasse aux dauphins au Japon: l'ex-dresseur de Flipper arrêté

AFP

Un militant américain activement engagé pour la protection des dauphins, Richard O'Barry, ex-dresseur de "Flipper", a été arrêté près du port japonais de Taiji (sud-ouest), où la chasse aux cétacés a été officiellement ouverte mardi 1er septembre, a-t-on appris de source policière.

"Nous avons reçu des informations selon lesquelles il conduisait en état d'ivresse, donc des policiers sont partis à sa recherche pour contrôler son alcoolémie", a expliqué à l'AFP un porte-parole des forces de l'ordre. "Il sentait l'alcool, mais son taux n'était pas élevé", a-t-il ajouté. En revanche il ne portait pas sur lui son passeport, ce qui a conduit les policiers à le placer en garde à vue pour une durée de 48 heures maximum.

Un militant, figure centrale d'un documentaire oscarisé

Il devra vraisemblablement payer une amende pouvant aller jusqu'à 100.000 yens (735 euros). Richard O'Barry, 75 ans, ancien dresseur rendu célèbre par son rôle dans la série télévisée "Flipper" dans les années 1960, était une figure centrale du documentaire "The Cove" (La baie de la honte), un film réquisitoire contre la chasse aux dauphins pratiquée à Taiji qui avait été couronné d'un Oscar en 2010.

Les policiers japonais ont été mobilisés en nombre pour le coup d'envoi de la saison, qui démarre chaque année le 1er septembre pour six mois et peut donner lieu à des heurts entre locaux et défenseurs des animaux. Les services d'immigration ont par ailleurs refusé l'entrée à certains militants, selon l'organisation Sea Shepherd.

Les pêcheurs de Taiji chassent chaque saison des centaines de dauphins qu'ils rassemblent dans la baie où ils sont tués pour leur chair ou capturés pour être confiés à des parcs d'attraction. Les professionnels soulignent que cette pratique fait partie des traditions et que les cétacés ne sont pas une espèce en danger, une position appuyée par le gouvernement japonais. Mais les organisations de défense des animaux dénoncent un "massacre anachronique". Elles mettent également en avant une demande faible pour la viande de dauphin, qui contient des niveaux élevés de mercure.

Cette chasse a également été récemment condamnée par l'Association mondiale des zoos et des aquariums (Waza) qui a menacé d'exclure sa branche japonaise si elle continuait à s'approvisionner en dauphins vivants en provenance de Taiji. Les membres de l'association nippone ont finalement décidé de renoncer à de telles méthodes.

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