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21/08/2015 04:54 EDT | Actualisé 21/08/2016 01:12 EDT

Dix-neuf ans de réclusion pour l'agression d'un journaliste à Hong Kong

Deux hommes ont été condamnés vendredi à 19 ans de réclusion pour une violente agression à l'arme blanche contre un journaliste, une affaire qui avait ravivé les craintes pour la liberté de la presse dans l'ancienne colonie britannique.

Yip Kim-wah et Wong Chi-wah étaient jugés pour avoir grièvement blessé Kevin Lau, ancien rédacteur en chef du quotidien d'investigation Ming Pao, connu pour sa plume acerbe envers les autorités chinoises.

Kevin Lau avait été frappé à coups de couteau en plein jour en février 2014.

Les accusés, tous deux âgés de 39 ans, ont commis un crime "insensé", a déclaré la juge Esther Toh en prononçant la sentence. "Ils ont commis cette attaque de sang-froid par appât du gain".

L'accusation avait soutenu qu'ils avaient joué le rôle d'hommes de main et s'étaient vu promettre 100.000 dollars de Hong Kong (11.600 euros) chacun pour commettre le crime. Ni le parquet, ni les débats, n'ont toutefois permis d'identifier de commanditaire éventuel.

Les deux hommes plaidaient non coupables et accusaient la police de les avoir passés à tabac pour leur extorquer des aveux lors de l'enquête.

Quelques semaines avant son agression, le journaliste avait été évincé de son poste de rédacteur en chef au profit d'une personnalité réputée plus favorable à Pékin.

Ce limogeage avait provoqué des remous parmi les employés du journal et nourri les inquiétudes quant à une mainmise de plus en plus grande de Pékin sur les medias de la région semi autonome.

L'ancienne colonie britannique est revenue en 1997 dans le giron chinois. Dotée d'un statut de région administrative spéciale (RAS), elle bénéficie en principe d'une large autonomie en vertu du modèle "un pays, deux systèmes" et ses habitants jouissent d'une liberté de parole inconnue sur le continent.

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