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07/08/2015 08:57 EDT | Actualisé 07/08/2016 01:12 EDT

Naufrage en Méditerranée: 5 passeurs présumés détenus à Palerme (police)

La police italienne a annoncé vendredi avoir arrêté à Palerme cinq des survivants du naufrage ayant fait plus de 200 morts mercredi, deux Algériens, deux Libyens et un Tunisien âgés de 21 à 24 ans, soupçonnés d'avoir été des passeurs.

Selon des témoignages recueillis auprès des quelque 360 autres survivants arrivés jeudi à Palerme (Sicile), l'un était le capitaine du bateau disparu tandis que d'autres étaient chargés d'empêcher les passagers de bouger, y compris par la violence.

Ces hommes risquent des poursuites pour homicides avec circonstances aggravantes et aide à l'immigration clandestine, a précisé la police de Palerme dans un communiqué.

La police les soupçonne d'avoir fait embarquer quelque 650 personnes, qui avaient payé chacune entre 1.200 et 1.800 dollars pour leur passage en Europe.

"Selon les premiers témoignages, les criminels avaient chacun un rôle précis à bord: l'un pilotait le navire, avec l'aide de deux autres, tandis que les autres étaient chargés de contrôler les migrants, de les empêcher de bouger", usant pour cela de couteaux et de bâtons, selon le communiqué.

Sur les bateaux de migrants surchargés, les tensions sont fréquentes entre les passagers du pont et ceux de la soute, qui ont payé moins cher mais cherchent toujours à gagner le pont pour glaner un peu d'air, échapper aux émanations de carburant et à l'eau qui s'infiltre, alors qu'un tel mouvement peut faire chavirer l'embarcation.

Mais le bateau a rapidement pris l'eau, au point de noyer le moteur mercredi matin. Les migrants ont alors appelé à l'aide, mais lorsqu'un navire irlandais est arrivé à leur secours plusieurs heures plus tard, un mouvement de foule a fait chavirer le bateau, qui a rapidement coulé.

Une opération de secours massive impliquant sept bateaux a permis de sauver près 400 survivants, mais aussi de repêcher 26 corps (BIEN 26). Quelque 200 autres passagers, en particulier ceux qui n'ont pas eu le temps de sortir de la soute, sont portés disparus.

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