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26/06/2015 11:05 EDT | Actualisé 26/06/2016 01:12 EDT

Armstrong au Tour de France pour lutter contre le cancer

Lance Armstrong est de retour au Tour de France, mais dans un autre rôle.

Armstrong se joindra à un groupe dirigé par l'ex-joueur de soccer britannique Geoff Thomas afin d'amasser des fonds pour la lutte à la leucémie.

Thomas, un survivant du cancer, veut amasser avec son groupe de cyclistes amateurs plus d'un million et demi de dollars pour la recherche. Le groupe fera exactement les mêmes étapes que les coureurs professionnels au Tour de France, mais en les précédant d'une journée.

Thomas ne se fait pas d'illusion quant à la controverse qui entoure la présence d'Armstrong à cet événement.

« On sait que les opinions sont divisées au sujet de l'implication de Lance. Voilà pourquoi nous allons essayer d'être le plus respectueux possible de tout le monde. »

Armstrong se joindra à Thomas et ses coéquipiers pour les étapes 13 et 14 du Tour de France. Il devra parcourir la distance de 198,5 kilomètres entre Muret et Rodez le 16 juillet et de 178,5 kilomètres le lendemain entre Rodez et Mende.

« Les étapes que Lance va rouler avec nous vont se dérouler à la fin de la deuxième semaine. C'est un moment particulier où tous les coureurs ont besoin de soutien, » soutient Geoff Thomas.

Le président de l'Union cycliste internationale (UCI) Brian Cookson croit que la participation d'Armstrong est « tout à fait irrespectueuse » pour les coureurs, la course, le cyclisme et les autorités.

« Il vaudrait mieux pour Lance de ne pas participer à un tel événement, » dit-il.

« Je suis sûr que Geoff Thomas veut bien faire, mais franchement je pense que c'est tout à fait inapproprié, » ajoute-t-il.

Lance Armstrong a été déchu de ses sept titres au Tour de France et banni par l'Agence américaine antidopage en 2012. Il devait admettre plus tard à la télévision américaine qu'il avait bel et bien utilisé des produits dopants pour améliorer ses performances.