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02/06/2015 11:00 EDT | Actualisé 02/06/2016 01:12 EDT

Un superbe oiseau, contemporain des dinosaures, fossilisé avec ses plumes

La découverte au Brésil d'un oiseau âgé de 115 million d'années, fossilisé avec ses plumes et en trois dimensions, modifie les connaissances morphologiques sur ce magnifique volatile et ses lieux de résidence.

De grands yeux, deux longues plumes en guise de queue, un bec avec des dents, l'oiseau, de la taille d'un colibri, est exceptionnellement bien conservé, apprend-on mardi dans Nature Communications.

"Il appartient à un groupe d'oiseaux du Mésozoïque (-251 millions à -65,5 millions d'années) appelé Enantiornithes et c'est l'oiseau le plus ancien qu'on ait trouvé dans le paléocontinent du Gondwana" déclare à l'AFP Ismar Carvalho, chercheur du département de géologie à l'Université de Rio de Janeiro et coauteur de l'étude.

Des vieux vertébrés ailés du même groupe avaient jusqu'ici été retrouvés en Chine du Nord. Mais cette récente découverte permet d'établir que cet oiseau, au dos courbé et à la queue rappelant des fléchettes, peuplait également le Gondwana - un super-continent qui regroupait les actuels Amérique latine, Afrique, Antarctique, Australie, péninsule arabique et sous-continent indien jusqu'à leur fracturation en plusieurs continents au Jurassique (-160 millions d'années).

Le fossile, découvert en 2011 dans la carrière de Nova Olinda au nord-est du Brésil, est également le premier conservé en trois dimensions."Même les plumes ont été conservé en trois dimensions", précise le chercheur.

En analysant les fossiles des plumes de la queue de l'animal en forme d'ellipse, les chercheurs brésiliens et argentins ont mis en évidence une rangée de taches arrondies. Les restes d'un motif de couleur ornementale, selon eux.

L'étude ne fournit pas uniquement des informations sur l'allure de l'oiseau mais également sur la disposition de ses plumes et ainsi sur leur rôle. D'après les chercheurs, les plumes de la queue de l'animal ne sont pas assez aérodynamiques pour trouver leur justification dans le vol ou l'équilibre. Pour eux, elles jouaient plutôt un rôle dans la parade sexuelle, dans la reconnaissance de l'espèce ou la communication visuelle.

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