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19/05/2015 16:11 EDT | Actualisé 19/05/2016 01:12 EDT

L'Armée de l'air américaine teste de nouveau un appareil spatial sans équipage

CAP CANAVERAL, États-Unis - Un petit avion militaire spatial doit décoller mercredi pour un nouvel essai de vol orbital mais comme à l'accoutumée, l'Armée de l'air américaine donne peu de renseignements sur cette mission sans équipage.Le X-37B — un programme expérimental secret de l'Armée de l'air — en sera à son quatrième vol. Lors des trois vols précédents, l'appareil avait également été lancé par une fusée Atlas V de la base du Cap Canaveral.La mission — essentiellement un banc d'essai technologique — consiste en un vol orbital. L'appareil doit ensuite atterrir comme le faisaient les navettes spatiales de la NASA. Il ne compte aucun équipage et peut être réutilisé. Il mesure 8,8 mètres de long, environ le quart de la longueur des navettes de la NASA.Le plus long vol du X-37B s'est déroulé pendant environ 675 jours. L'atterrissage a eu lieu en Californie, en octobre. Les autorités n'ont pas révélé la durée de cette mission.Le NASA a confié à l'Armée de l'air de l'équipement expérimental tandis que la Planetary Society profitera de la mission pour tester une voile solaire.L'Armée de l'air a reconnu qu'elle comptait tester un système de propulsion électrique. Ses ingénieurs veulent expérimenter certaines modifications apportées aux propulseurs ioniques déjà utilisées sur certains satellites militaires de communications.Le décollage est prévu à 11 h 05.