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11/05/2015 05:19 EDT | Actualisé 11/05/2015 05:19 EDT

Washington autorise Shell à forer le pétrole et le gaz dans l'Arctique sous conditions

Education Images via Getty Images
Sea Ice, Northwest Passage, Nunavut, Arctic Canada. (Photo by Education Images/UIG via Getty Images)

Le gouvernement américain a autorisé lundi le groupe pétrolier Shell à installer, sous conditions, des forages de pétrole ou de gaz dans l'océan Arctique.

Le département de l'Intérieur, qui est également chargé de l'environnement, a autorisé le groupe pétrolier anglo-néerlandais à lancer des forages dans la mer de Chukchi, un projet contre lequel les associations de défense de l'environnement sont vent debout.

Abigail Ross Hopper, directrice générale l'agence fédérale chargée de la gestion des océans (Boem), a assuré qu'un "niveau élevé d'exigence" avait été retenu afin de protéger l'écosystème de la région ainsi que les besoins de subsistance et les traditions culturelles des habitants originaires d'Alaska.

L'approbation de ce projet "est une étape importante qui montre la confiance que les autorités de régulation accordent à notre projet", a estimé Curtis Smith, porte-parole du groupe pétrolier aux Etats-Unis, jugeant nécessaire que les permis encore nécessaires soient accordés "dans les temps" afin que les opérations puissent commencer cet été.

"Dans l'intervalle, nous continuerons à mener des tests et à nous préparer ( ) pour être à la hauteur des exigences que les différents acteurs et les autorités de régulation attendent de la part d'un groupe opérant dans l'Arctique", a-t-il ajouté.

Cette annonce a provoqué de vives réactions de la part des ONG environnementales.

"Une nouvelle fois, notre gouvernement s'est précipité pour approuver un projet d'exploration mal conçu dans l'un des endroits les plus reculés et les plus importants de la terre", a déploré Susan Murray, vice-présidente d'Oceana.

"Shell n'a pas démontré qu'il était disposé à opérer de manière responsable dans l'Arctique", a-t-elle ajouté, déplorant que le groupe pétrolier ait été autorisé à "mettre en danger nos ressources océaniques".

En avril 2010, l'explosion dans le Golfe du Mexique de la plateforme pétrolière Deepwater Horizon avait entraîné la mort de 11 personnes et le déversement de 4,9 millions de barils de brut dans la mer.

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