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16/04/2015 03:40 EDT | Actualisé 16/04/2015 03:41 EDT

Alerte au Mexique après le vol d'une source radioactive «dangereuse»

Les autorités mexicaines ont décrété l'alerte dans cinq Etats du sud-est du pays après le vol d'une source radioactive à usage industriel, qualifiée de "très dangereuse" par le gouvernement.

Ce matériel, de l'iridium-192 utilisé en radiographie industrielle et qui peut être mortel, a été dérobé dans la nuit de lundi à mardi à Cardenas, dans l'Etat de Tabasco (sud-est), a indiqué mercredi dans un communiqué le ministère mexicain de l'Intérieur, qui a décrété l'alerte dans cinq Etats du pays.

Le vol a été signalé par une entreprise locale, Garantia Radiografica e Ingeniera, à la Commission nationale de sécurité nucléaire. Selon cette entreprise, l'iridium-192 a été "volé dans une camionnette".

L'iridium-192 est utilisé dans le traitement des cancers ou employé dans des jauges industrielles. "S'il est extrait de son conteneur, il s'agit d'une source très dangereuse pour les personnes", a averti le ministère de l'intérieur.

S'il n'est pas manipulé selon les protocoles de sécurité appropriés, il peut provoquer des lésions permanentes , voire "être mortel" en cas de contact prolongé, toujours selon le ministère.

L'alerte a été donnée aux unités de protection civile dans les Etats de Tabasco, Veracruz et Campeche (est) ainsi que dans ceux du Chiapas et Oaxaca (sud), indique le communiqué. L'armée de terre, la marine et la police fédérale ont également été mises en alerte.

Sur son compte Twitter, le coordinateur pour la protection nationale civile Felipe Puente a appelé toute personne qui retrouverait la substance radioactive "à ne pas s'en approcher ou la manipuler".

Les responsables ont exhorté la population à établir un périmètre de sécurité de trente mètres en cas de découverte de la substance volée et à avertir les autorités.

Paraformaldéhyde et cobalt-60

C'est le dernier d'une série de vols de substances dangereuses survenus récemment au Mexique. A chaque fois, il a été établi que les voleurs voulaient seulement s'emparer des véhicules et ignoraient le caractère dangereux de leur contenu.

Dimanche, les autorités ont ainsi récupéré un camion semi-remorque qui avait été volé dans l'Etat central de Puebla et contenait du paraformaldéhyde, un produit hautement toxique et inflammable.

En février, trois camionnettes contenant du matériel radioactif à usage industriel avait également été volmées avant d'être retrouvées dans l'Etat d'Hidalgo (centre).

En décembre 2013, des voleurs s'étaient déjà emparés d'un camion contenant un appareil médical pour le traitement du cancer, qui contenait du cobalt-60, substance hautement radioactive, près de Mexico. Arrêtés et hospitalisés, les cinq voleurs ont survécu.

Les bandes criminelles qui sévissent au Mexique se sont par ailleurs récemment attaquées à des objectifs affectant l'environnement, tandis que les cartels de la drogue ont beaucoup diversifié leurs activités, allant du vol de carburant à l'exploitation de mines de fer.

Dimanche, des voleurs ont percé un oléoduc à Villahermosa, capitale de l'Etat de Tabasco, provoquant la fuite de pétrole dans les rivières et forçant les autorités à fermer des usines de traitement d'eau, ce qui a affecté un demi-million de personnes.

Le système d'épuration a été rétabli mercredi, mais 100.000 personnes demeuraient privées d'eau potable.