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27/03/2015 01:49 EDT | Actualisé 27/03/2015 01:56 EDT

L'ili pika, un mammifère mignon des montagnes chinoises, pris en photo pour la 1ère fois en 20 ans

Li Weidong, chercheur de l'Institut d'écologie et de géographie du Xinjiang, en Chine, a photographié un animal qui avait échappé aux scientifiques depuis 20 ans. Et cet animal, l'ili pika (Ochotona iliensis), est mignon comme tout.

Le National Geographic a les détails de cette anecdote qui implique un petit animal d'une vingtaine de centimètres de long qui peuple les montagnes Tian, dans le nord-ouest chinois.

ili pika

Li Weidong avait justement été le premier à voir l'animal, en 1983. Il avait fait cette découverte par hasard alors qu'il était en mission pour étudier les ressources naturelles et les maladies infectieuses de la région, explique le National Geographic.

Peu de choses sont connues de l'ili pika, qui n'a été vu et répertorié que 29 fois depuis sa découverte, il y a plus de 30 ans. Les scientifiques s'entendent toutefois sur une chose : sa survie est menacée.

ili pika

« J'ai découvert cette espèce et je l'ai vue devenir une espèce en danger. Si j'assiste à son extinction, je me sentirai extrêmement coupable », a dit Li à CNN (propos rapportés par Le Monde). Selon les estimations de Li et d'Andrew Smith, de l'université Arizona State, il ne reste que 2 000 ili pikas, contre 2900 dans les années 1990.

Les photos prises par Li datent d'une nouvelle expédition de lui et d'une petite équipe. Elle a été réalisée à l'été 2014.

ili pika

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