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25/03/2015 06:28 EDT | Actualisé 25/03/2015 06:29 EDT

La Nasa ira prélever un rocher sur un astéroïde au début des années 2020

ASSOCIATED PRESS
This March 3, 2000 image provided by NASA shows the near-Earth asteroid Eros from the NEAR spacecraft at a distance of 127 miles (204 kilometers). A group of high-tech tycoons wants to mine nearby asteroids, hoping to turn science fiction into real profits. The mega-million dollar plan is to use commercially built robotic ships to squeeze rocket fuel and valuable minerals like platinum and gold out of the lifeless rocks that routinely whiz by Earth. One of the company founders predicts they could have their version of a space-based gas station up and running by 2020. (AP Photo/NASA)

La Nasa a décidé de lancer un engin automatique en 2020 pour aller prélever un rocher sur un astéroïde qui sera ensuite tracté et placé en orbite lunaire où des astronautes iront l'explorer, a annoncé mercredi l'agence spatiale américaine.

L'Agence a ainsi renoncé à remorquer un astéroïde entier comme elle l'avait initialement envisagé dans le cadre de l'Asteroid Redirect Mission (ARM) lancée il y a trois ans.

"Nous avons approuvé le concept de la mission et avons donné le feu vert pour poursuivre la phase A", a indiqué Robert Lightfoot, un responsable de la Nasa, lors d'une conférence de presse téléphonique.

"La mission ARM fournira une première démonstration de plusieurs systèmes de vol spatial qui seront nécessaires pour envoyer des astronautes vers des destinations lointaines dans l'espace dont surtout Mars", a-t-il souligné.

Le vaisseau automatique ARM qui sera doté d'un moteur à propulsion solaire-électrique en développement, sera lancé en principe en décembre 2020 et devrait atteindre l'astéroïde en 2022.

La NASA a déjà retenu trois astéroïdes potentiels, Itokawa, Bennu et 2008 EV5 mais continue à en rechercher d'autres, ayant accru de 65% depuis la création de la mission ARM, sa détection des astéroïdes dont l'orbite croise près de celle de la Terre.

L'Agence a jusqu'en 2019, un an environ avant le lancement du vaisseau ARM, pour choisir l'astéroïde et compte en trouver un ou deux de plus d'ici là.

Une fois arrivé à proximité de l’astéroïde retenu, ARM déploiera son bras télémanipulateur pour saisir un rocher à la surface dont la taille pourrait atteindre quatre mètres. Le vaisseau le tractera et le placera sur une orbite lunaire stable après un voyage qui prendra environ six ans.

La Nasa lancera alors à bord de la capsule Orion deux astronautes qui iront explorer ce rocher et en prélever des échantillons pour les rapporter sur Terre. Cette mission devrait durer 24 ou 25 jours, prévoit l'agence spatiale.

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  • Rex/NASA/Terry Virts
    Terry Virts, referring to a picture of his colleague Commander Barry \"Butch\" Wilmore \"Can you spot the space walker in this picture? He\'s very small compared to the enormous starboard truss of the ISS.\"
  • Terry Virts
    Out on the P3 truss. #AstroButch handing me his cable to install on the new antenna. #spacewalk
  • NASA/Terry Virts
    Laying 100\' of cable in each of these bags, #AstroButch and I installed them from the lab to new antennas.
  • NASA/Terry Virts
    Mission Accomplished - 3 #spacewalks, 800\' of cable, 4 antennas, 3 laser reflectors, 1 greased robotic arm.
  • NASA/Terry Virts
    And for the second half of our #spacewalk today- me greasing the robotic arm.
  • NASA/Terry Virts
  • NASA/Terry Virts
    Spacewalking!
  • NASA/Terry Virts
    Working at sunrise- laying more cables! #spacewalk
  • My very first “steps” outside, going down through the airlock hatch. #USEVA29 #spacewalk
  • NASA/Terry Virts
    #AstroButch in the vacuum of space today. #spacewalk
  • On my way inside at the end of a long and successful #spacewalk- thanks #AstroButch for a great pic!
  • My #spacewalk lead #AstroButch, with me upside down in his visor.
  • My first ever spacewalk today- AWESOME!!!
  • NASA/Terry Virts
    Our official “100 Days” patch. 2.5 months to go. Time is flying WAY TOO FAST!
  • NASA/Terry Virts
  • The smile before my first #spacewalk barely fit in the camera frame. #USEVA29
  • NASA/Terry Virts
    Extensive #Africa desert of #Libya and #Chad.
  • NASA/Terry Virts
    #EarthArt northeast #Libya.
  • The camera doesn\'t do it justice - floating in space, looking down on creation, seeing new color shades. #spacewalk
  • NASA/Terry Virts
    #EarthArt Simien National Park #Ethiopia
  • NASA/Terry Virts
    #EarthArt #RedSea